Plutón, planeta enano… ¿o binario?

Vista artística de Plutón y Caronte.

Vista artística de Plutón y Caronte. Créditos: ESO/L. Calçada

A menos de un mes de que la sonda New Horizonts de la NASA inicie las operaciones de estudio sobre el planeta enano Plutón y sus lunas, conviene recordar lo poco que se conoce de este fabuloso mundo “degradado” de planeta a planeta enano, dado que al contrario que el resto de planetas del Sistema Solar, no tiene una órbita circular alrededor del Sol, sino muy excéntrica y con una inclinación de 17 grados respecto a la eclíptica.

Plutón tarda en dar una vuelta alrededor del Sol más de 248 años, de los cuales, durante 20 años cuando se acerca a su perihelio, se encuentra más cerca del Sol que el planeta Neptuno.

Desde su descubrimiento por el estadounidense Clyde Tombaugh en 1930 fue considerado planeta hasta el año 2006, año que la UAI (Unión Astrofísica Internacional) redefinió lo que era un planeta y por ello, Plutón paso a considerarse un planeta enano, junto con Ceres (antes asteroide) y el resto de objetos transneptunianos (TNO) que se habían descubierto en los últimos años. Además se le catalogó de tipo plutoide y dentro de los TNO’s de tipo plutino.

La controversia no queda ahí. Caronte, que está a tan sólo 18 6oo km de Plutón (la Luna está a 386 000 de la Tierra), tiene un 12% de su masa y cerca de la mitad de tamaño. Eso hace que Plutón y Caronte giren sobre un centro de masas común en el que el baricentro queda fuera de la masa de Plutón (se puede apreciar en la animación inferior del gráfico). Este hecho es único en el Sistema Solar, sólo se conocen asteroides binarios que tengan esa característica similar. El resto de satélites o lunas conocidas de Plutón también giran sobre este centro de masas de Plutón y Caronte.

Los períodos de rotación de Plutón y Caronte, y el período orbital de ambos alrededor del centro de masa común, son de 6,387 días. Eso hace que estén “ancladas” sus órbitas y que Plutón y Caronte presenten siempre la misma cara el uno al otro, durante su viaje a través del espacio alrededor del Sol.

Plutón y Caronte.

Plutón y Caronte captado por el Hubble (Créditos: HST/NASA/ESA)

Además, se ha detectado que es posible que la fina atmósfera de Plutón formada por la evaporación de los hielos de su superficie sea tres veces superior a lo previsto inicialmente, lo que estaría atraída por la gravedad de Caronte, que también podría tener una atmósfera propia temporal, causada por la expulsión de gases de su interior mediante geiseres. Estaríamos por tanto en el primer ejemplo de transferencia de gases entre dos cuerpos del Sistema Solar.

Ambos cuerpos esperan la llegada de la primera sonda interplanetaria enviada directamente para su estudio. La New Horizonts llegará a Plutón en junio de 2015 y esperamos que sus datos nos aclaren las incógnitas que tenemos respecto al aspecto de la superficie de ambos cuerpos, composición interna, origen de sus atmósferas y podamos despejar las dudas de si en vez de seguir considerando a Plutón un planeta enano y a Caronte su mayor satélite, sería más apropiarlo considerar a ambos como un planeta doble o binario.

Gráfico de Plutón y sus lunasPluto-Charon_System

Anuncios

Publicado el 29 diciembre, 2014 en GRÁFICOS, PLANETAS ENANOS, PLUTÓN y etiquetado en , , , , . Guarda el enlace permanente. Deja un comentario.

Responder

Introduce tus datos o haz clic en un icono para iniciar sesión:

Logo de WordPress.com

Estás comentando usando tu cuenta de WordPress.com. Cerrar sesión / Cambiar )

Imagen de Twitter

Estás comentando usando tu cuenta de Twitter. Cerrar sesión / Cambiar )

Foto de Facebook

Estás comentando usando tu cuenta de Facebook. Cerrar sesión / Cambiar )

Google+ photo

Estás comentando usando tu cuenta de Google+. Cerrar sesión / Cambiar )

Conectando a %s

A %d blogueros les gusta esto: