Lunar Flashlight, la excitante misión en busca de agua en el polo sur de la Luna

Cuando la primera misión del futuro lanzador pesado y la nueva cápsula tripulada Orion despegue en su primera misión de prueba en el año 2018, la EM1 (Exploration Mission 1), llevará además una valiosa carga científica que promete revolucionar el futuro de la exploración espacial. Se trata de los “cubesats“, pequeños nanosatélites de tecnología avanzada que las principales agencias espaciales, compañías y universidades de todo el mundo llevan desarrollando su potencial durante los últimos años, debido a su bajo costo y a la facilidad de acoplarlo como carga secundaria casi en cualquier lanzamiento orbital.


Dicha misión inaugural lanzará en principio trece de estas “sondas” en miniatura, algunos de ellos rumbo a la Luna, otro a un asteroide cercano a la Tierra o NEA (“Near Earth Asteroid“) y otros viajaran a la deriba en el espacio. En esta publicación comentaremos algunos detalles de uno de ellos, el Lunar Flashlight.

Desarrollado por el JPL, el centro Marshall y la universidad de California (UCLA), la misión Lunar Flashlight es un cubesat del tipo 6U. El tamaño estándar de los cubesats es un cubo de 10cm por lado, en este caso será el equivalente a 6 cubesats, con un tamaño de 10 x 20 x 30 cm. En caso de éxito, será el primer cubesat en llegar a la Luna, en concreto se centrará en el estudio de los cráteres y zonas donde no llega la luz solar en el polo sur lunar, y gracias al espectrómetro de infrarrojos determinará la cantidad de agua y volátiles almacenados, composición y estado y la viabilidad para uso futuro en dichas áreas en permanente oscuridad. ¿Cómo lo hará si son áreas donde no llega la luz? Para ello usará una vela solar de 80m2 que reflejará la luz proveniente del Sol en dichas áreas, desde una órbita polar lunar a 20km de distancia. El concepto de la misión es francamente impresionante.

Lunar Flashlight

El cubesat Lunar Flashlight con la vela solar desplegada. Créditos: JPL,UCLA, MSCI

La sonda como ya hemos mencionado se compone de 6 cubesats. 2 de ellos serán utilizados para la vela solar reflectante de Kapton construída por Stellar Exploration Inc. y el sistema necesario para su correcto despliegue. La misma será capaz de reflejar 50kW de luz solar a la superficie lunar en un área circular de 400 metros. El espectrómetro infrarrojo desarrollado por JPL, ocupará dos cubesats y estudiará la composición de la superficie lunar en cuatro bandas espectrales lo que le permitirá distinguir entre el regolito, hielo de agua (H2O), CO2, hielo de metano (CH4) y posiblemente de hielo de amoníaco (NH3). Los sistemas de funcionamiento, orientación y control de altitud ocuparán 1,5 cubesat y el medio restante será ocupado por la Radio Iris, el sistema de comunicaciones de banda X compatible con la red DSN, tecnología ya probada por JPL en su misión demostrativa INSPIRE en 2004.

El color azul indica presencia de agua y de hidroxilo, mientras que el rojo indica presencia de minerales ricos en hierro.

Mapa realizado con el instrumento M3 de la NASA a bordo de la sonda india Chandrayaan-1. El color azul indica presencia de agua y de hidroxilo, mientras que el rojo indica presencia de minerales ricos en hierro. Créditos: NASA, ISRO.

Es necesario conocer la cantidad de agua en estas áreas para la posibilidad de su extracción por futuras misiones robóticas o tripuladas. Años atrás el instrumento M3 o Moon Mineralogy Mapper de la sonda india Chandrayaan-1, la misión EPOXI (extensión de la misión principal de la sonda Deep Impact) y la Cassini (orbitando actualmente Saturno) detectaron agua (H2O) e hidroxilo (OH) en la Luna a altas latitudes. Las sondas LRO y Lunar Prospector detectaron vestigios de agua absorbida en el subsuelo de estas áreas pero no consiguieron determinar su abundancia o averiguar la posibilidad de su extracción. Y muy pronto, en el próximo año 2019 y gracias a un cubesat de 12 kilos de peso, podríamos salir de dudas.

Detalles de la misión Lunar Flagslight

Referencias (en inglés):

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Publicado el 19 febrero, 2016 en LUNA y etiquetado en , , , , , , . Guarda el enlace permanente. Deja un comentario.

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