El descubrimiento de Proxima Centauri, la estrella más cercana al Sistema Solar

Hace ya más de 100 años, el 12 de octubre de 1915 una circular del Observatorio Union de Johannesburgo, Sudáfrica, informó el descubrimiento de una estrella débil con un movimiento angular excepcionalmente rápido a través del cielo. El director del Observatorio, Robert Innes, había descubierto lo que después se bautizaría como Proxima Centauri, la estrella más cercana al Sistema Solar.

proxima

Innes estaba muy interesado en el estudio de estrellas que se movían rápidamente en el cielo, propensas a estar relativamente cerca de nosotros, a diferencia de la inmensa mayoría de ellas que apenas se mueven en nuestro firmamento debido a la gran lejanía a la que se encuentran.

Ayton Innes

Robert Innes

Para la búsqueda de este tipo de estrellas, Innes decidió buscar en las proximidades de Alpha Centauri, que era por aquel entonces la estrella conocida más cercana. Para ello utilizó un microscopio de parpadeo o estereocomparador, que era básicamente un instrumento donde se superponían dos placas fotográficas de la misma región del cielo en distintos instantes o épocas. Al pasar de una placa a otra la mayoría de estrellas permanecen fijas e inamovibles y permitía detectar aquellas que si se habían movido tras muchas horas de estudio. Innes comparó una placa tomada en 1915 con otra obtenida cinco años antes para poder hacer el descubrimiento. Otro ejemplo muy famoso del uso de esta técnica fue la del descubrimiento del ahora planeta enano Plutón, por el astrónomo Clyde Tombaugh, quien en 1930 utilizó uno en el Observatorio Lowell en Arizona comparando dos placas obtenidas con un intervalo de cinco días.

Examinando las placas durante quince días con grandes dificultades, debido a que la placa obtenida cinco años antes procedente del Observatorio de Greenwich en Inglaterra estaba ligeramente distorsionada. Observó que la nueva estrella y las Alpha Centauri se movieron 4,9 segundos de arco en la misma dirección y ambas separadas por la misma distancia de dos grados en las diferentes tomas del firmamento.

El sistema estelar triple Alpha Centauri

El sistema estelar triple Alpha Centauri. Proxima Centauri está marcada con un círculo rojo… ¿lo ves?

La posible relación con Alpha Centauri fue importante para la medición del movimiento propio de la nueva estrella recién descubierta. Cuando los astrónomos miden la distancia a la que se encuentra una estrella cercana, lo hacen por paralaje, que es el ángulo entre la estrella, la Tierra y el Sol, usando la distancia Tierra-Sol como base. El valor aceptado para el paralaje de Alpha Centauri en ese momento era 0.759˝, lo que la colocaba a una distancia de 4,30 años luz.

Proxima Centauri

Imagen de Proxima Centauri tomada por el telescopio Hubble.

Hace pocos años gracias al satélite europeo HIPPARCOS se pudo comprobar que los paralelajes realizados en época del descubrimiento fueron bastante precisos. Se corrigió la distancia alejando algo a Proxima Centauri de la Tierra acercándola a Alpha Centauri. Robert Innes se convertiría en un gran observador de estrellas dobles a lo largo de su vida, catalogando más de 1 600. Hoy se le recuerda por descubrir la estrella más próxima a nosotros tras el Sol y en su memoria se ha bautizado un asteroide, (1658) Innes, y un cráter en la cara oculta de la Luna.

Comparación de tamaño del Sol con las estrellas Alpha Centauri y Proxima Centauri

Comparación de tamaño del Sol con las estrellas Alpha Centauri y Proxima Centauri

Distancia de las estrellas más cercanas en el pasado, presente y futuro

Distancia de las estrellas más cercanas en el pasado, presente y futuro

Actualmente el sistema estelar triple de Alpha Centauri y el Sol se están aproximando hasta alcanzar el punto de mayor cercanía dentro de 30000 años a cerca de 3 años luz de distancia. Después empezarán a alejarse dejando paso a otras estrellas como las más cercanas a nosotros tras nuestro Sol. ¿Podrá la humanidad visitar estas estrellas en este tiempo? Esperemos que sí…

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Publicado el 31 mayo, 2016 en ESPACIO PROFUNDO y etiquetado en , , . Guarda el enlace permanente. Deja un comentario.

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