Archivo de la categoría: CUERPOS MENORES

Los anillos del asteroide Cariclo

En el año 2013 se descubrieron dos pequeños anillos alrededor de un asteroide por primera vez. Este asteroide llamado Cariclo es el mayor de la familia de los centauros1, cuerpos que orbitan el Sol más allá de la órbita de Júpiter. Cariclo, con un diámetro entre los 240 y 300 kilómetros, orbita nuestra estrella entre las órbitas de Saturno y Urano, sobrepasando ésta última debido a la gran excentricidad de su órbita.

El asteroide Cariclo

El asteroide Cariclo. Las imágenes son representaciones artísticas.

La existencia de los anillos, llamados temporalmente como los dos ríos sudamericanos Oyapoque y Chuí, es todo un misterio. Hasta su descubrimiento solo se conocían los anillos de los planetas gigantes Júpiter, Saturno, Urano y Neptuno. Pues un reciente estudio publicado en la revista científica The Astrophysical Journal por dos investigadores japoneses sugiere alguna posibilidad de la existencia de una luna pastora entre los anillos para mantener la órbita estable del anillo interior. Las simulaciones de la composición e interacción de las partículas del anillo sugiere una densidad de apenas la mitad que la densidad del propio Cariclo y en el caso de ser así, establecen que la vida de este anillo interior podría estar entre un año y cien años.

Impresión artística del asteroide Cariclo y sus anillos.

Impresión artística del asteroide Cariclo y sus anillos. Créditos: ESO/L. Calçada/Nick Risinger

Los anillos están separados de la superficie de Cariclo casi 300km y el ancho de los mismos es de siete kilómetros el interior y apenas tres kilómetros el exterior, separados uno del otro en nueve kilómetros. La formación de los mismos estaría relacionada con algún tipo de colisión reciente en el asteroide. Probablemente en nuestra corta existencia no veamos a ninguna sonda espacial acercarse por allí a estudiarlo y fotografiarlo pero en caso contrario, ¿seguirá Cariclo teniendo anillos?

Simulación de Cariclo y sus anillos

Simulación de Cariclo y sus anillos. Créditos: Shugo Michikoshi y Eiichiro Kokubo

 

Nota:
1 – Los centauros son cuerpos pequeños de órbitas inestables que se encuentran en las zonas más externas del Sistema Solar y que cruzan las órbitas de planetas gigantes. Los centauros son distintos de los asteroides del cinturón principal, mucho más numerosos, que se encuentran entre las órbitas de Marte y Júpiter y podrían provenir del Cinturón de Kuiper. Tienen ese nombre porque, al igual que los centauros en la mitología antigua comparten las características de dos “especies” diferentes, en este caso sería de los cometas y de los asteroides. Cariclo parece más un asteroide y no parece tener actividad cometaria.

Referencias:
Primer sistema de anillos descubierto alrededor de un asteroide. ESO.
Simulating the Smallest Ring World of Chariklo. Shugo Michikoshi y Eiichiro Kokubo. The Astrophysical Journal Letters3 de marzo de 2017.

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Comienza la misión de ida y vuelta al asteroide Bennu

La sonda norteamericana OSIRIS-REx ha sido lanzada con éxito por medio de un cohete Atlas V 411 de la empresa ULA (United Launch Alliance) y etapa superior Centaur desde Cabo Cañaveral. El lanzamiento, que tuvo lugar a las 00:05h de esta pasada noche (hora peninsular) se ha producido sin contratiempos.

La misión de la sonda OSIRIS-REx ha dado comienzo, al poco del lanzamiento se han desplegado los paneles solares correctamente y se han podido comunicar con la sonda desde la estación de la Red de Espacio Profundo de la NASA en Camberra. Dentro de un año la sonda realizará un flyby o asistencia gravitacional con nuestro planeta para ganar algo de velocidad antes de partir hasta su destino, el asteroide Bennu, al que llegará en agosto de 2008. Una vez realice el frenado e inserción orbital, estudiará la composición química del asteroide y recogerá entre 60 gramos y 2 kilos de muestras de su superficie para su envío a la Tierra. La misión tiene un coste estimado de 1000 millones de dólares, presupuesto de 800 millones para la sonda y 200 para el lanzamiento, seguimiento, control y análisis de las muestras que devuelva a la Tierra. Es la tercera misión de tipo Discovery de la NASA, tras las misiones New Horizons a Plutón y Juno a Júpiter. Sería además la primera misión de retorno de muestras automática que realiza la NASA y la segunda de la historia en llevarla a cabo, ya que la sonda Hayabusa de la Agencia Japonesa de Exploración Espacial (JAXA) regresó a la Tierra en 2010 con muestras del asteroide Itokawa.

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El colosal Rheasilvia Mons en el asteroide Vesta

Monte Rheasilvia

Detalle del cráter y pico central Rheasilvia Mons. Imágenes: NASA. Composición: Julio J. Díez.

El Rheasilvia Mons en el asteroide Vesta fue descubierto por el Hubble en 1997 pero no sería bautizado hasta la llegada de la sonda DAWN de la NASA en 2011.

Es un enorme cráter de impacto que cubre casi el 80% del diámetro del asteroide con 460km. El macizo central se eleva casi 22km desde el área circundante, una depresión de 8km de profundidad, así como diferentes escarpes del borde del cráter que se elevan entre 12 y 10 km, superando los 20km de altura total.

Es probable que el impacto que formó esta estructura liberara buena parte de la masa del asteroide, dando lugar a un gran número de asteroides menores, conocidos como asteroides de tipo V o de la Familia Vesta. Este tipo de asteroides supone un 6% aproximadamente del total del Cinturón de Asteroides entre las órbitas de los planetas Marte y Júpiter.

Rheasilvia mons

Ver Los Picos más grandes del Sistema Solar.

La sonda Rosetta más cerca que nunca del Sol

El pasado 6 de agosto se cumplía un año de la llegada de la sonda europea Rosetta a la órbita del cometa 67/P. En unas horas logrará el hito de alcanzar el punto más cercano al Sol, comúnmente llamado perihelio, tras treinta y un meses de hibernación, situarse en órbita y seguirlo alrededor del Sol durante más de un año y enviar un módulo para estudiar su superficie.

Explosión en el cometa captado por la sonda Rosetta a 186km. Créditos: ESA/Rosetta/MPS for OSIRIS Team MPS/UPD/LAM/IAA/SSO/INTA/UPM/DASP/IDA

Explosión en el cometa captado por la sonda Rosetta a 186km.
Créditos: ESA/Rosetta/MPS for OSIRIS Team MPS/UPD/LAM/IAA/SSO/INTA/UPM/DASP/IDA

Durante este período se espera que la actividad del cometa aumente, debido al aumento de la temperatura hacen que  los hielos del cuerpo cometario se calienten y evaporen, generando explosiones que generan chorros de material compuestos de gas y polvo que reflejan la luz. Según José J. López Moreno, científico del Instituto de Astrofísica de Andalucía (IAA-CSIC), “conforme nos acercamos al perihelio la actividad generada en el núcleo es capaz de expulsar al espacio no sólo gas y polvo sino grandes fragmentos, de hasta metros de tamaño, que se desprenden del cometa”. Es por tanto tiempo de tomar precauciones para la nave, alejándose del cometa hasta los 300km del núcleo, desde los 8km que ha llegado a estar.

 

Créditos: Explosión en el cometa captado por la sonda Rosetta a 186km. Créditos: ESA/Rosetta/MPS for OSIRIS Team MPS/UPD/LAM/IAA/SSO/INTA/UPM/DASP/IDA

Créditos: Explosión en el cometa captado por la sonda Rosetta a 186km. Créditos: ESA/Rosetta/MPS for OSIRIS Team MPS/UPD/LAM/IAA/SSO/INTA/UPM/DASP/IDA

Esta gran emisión de gas y polvo había sido capaz de alejar “el campo magnético del viento solar del núcleo del cometa” según los científicos de la misión.

Un año en el cometa: momentos clave de la misión. Créditos: ESA > ver imagen

Un año en el cometa: momentos clave de la misión. Créditos: ESA > ver imagen

La sonda Rosetta a punto de orbitar un cometa

La Agencia Espacial Europea (ESA) planteó y diseñó una sonda para estudiar el cometa 46P/Wirtanen, con un orbitador y un aterrizador. Retrasos en el lanzamiento hicieron cambiar los planes y seleccionar otro cometa, el cometa 67P/Churyumov-Gerasimenko, lanzando la sonda finalmente el 2 de marzo de 2004 en un cohete Ariane 5.

Tras varias maniobras de asistencia gravitatoria, primero dos con la Tierra, una con Marte y una tercera con la Tierra, con dos sobrevuelos de asteroides, 2867 Steins y 21 Lutecia , consiguió el impulso necesario para el encuentro con el cometa.

Desde julio de 2011 se encuentra en estado de hibernación y está programado el encendido para el encuentro final para enero de 2014. En noticias recientes de la ESA se ha puesto de manifiesto que existe un problema en el propulsor de la sonda y además exponen la dificultad que existirá orbitar este cometa con los enormes paneles solares de la sonda.

Si todo va bien, en enero comenzará el acercamiento final al cometa, desde un millón de km a 80.000 en julio y a tan sólo 60 a principios de agosto donde está prevista la maniobra de inserción orbital previa al lanzamiento del módulo aterrizador “Philae” que se unirá al cometa a primeros de noviembre.

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Hitos y fechas de la misión Rosetta hasta ahora:

  • Marzo de 2004: Lanzamiento.
  • Marzo de 2005: Primera asistencia gravitacional con la Tierra.
  • Febrero de 2007: Marzo de 2005: Asistencia gravitacional con Marte.
  • Noviembre de 2007: Segunda asistencia gravitacional con la Tierra.
  • Septiembre de 2008: Sobrevuelo del asteroide Steins.
  • Noviembre de 2009: Tercera asistencia gravitacional con la Tierra.
  • Septiembre de 2010: Sobrevuelo del asteroide Lutetia.
  • Enero de 2014: Fin de la hibernación de la sonda.