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La sonda Insight, lista para “perforar” Marte

La sonda Insight, operativa en la superficie de Marte desde el 26 de noviembre de 2018, ha desplegado con éxito el instrumento alemán HP3 sobre el suelo marciano gracias a su brazo robor IDA.

Instrumento HP3

Secuencia de despliegue del instrumento HP3 sobre el suelo marciano. En la misma se puede observar el estado del sismómetro SEIS con la cubierta protectora. Créditos: NASA

El instrumento HP3 (Heat and Physical Properties Package – HP3), construido por la Agencia Espacial Alemana DLR, incluye una minisonda térmica con un taladro percutor capaz de llegar a entre tres y cinco metros de profundidad. Medirá los flujos de calor del suelo en tramos de 35 centímetros con gran precisión.

Instrumento HP3 Mars Insight

El instrumento HP3 de la Mars Insight al detalle. Créditos: NASA/DLR

Para poder conocer mejor si Marte fue habitable en el pasado es necesario desvelar los secretos de su historia y de su interior. Desconocemos el estado y tamaño del núcleo o si existe algún tipo de actividad sísmica.

Cuando comience la perforación, se comprobará el buen estado de los sensores del instrumento sísmico francés SEIS, capaces de “escuchar” el más mínimo movimiento en la corteza marciana y registrar hasta la caída de meteoritos en la superficie. Recordamos que la sonda, construida por los EEUU dentro de su programa Discovery, tiene instrumentos aportados por otros países como también la estación metereológica española TWINS y los ya mencionados SEIS y HP3.

Autorretrato de la sonda Insight tomada el 3 de diciembre de 2018

Autorretrato de la sonda Insight tomada el 3 de diciembre de 2018. Créditos: NASA

Con todos los instrumentos desplegados y operativos, la misión primaria de la sonda se extenderá durante dos años terrestres, aproximadamente 708 soles marcianos. Actualmente la sonda Insight es junto al rover Curiosity, las dos únicas sondas activas en la superficie del planeta Marte, hasta que les acompañen el rover Exomars de la ESA y Roscosmos, el rover Mars 2020 gemelo del Curiosity de la NASA y un aterrizador y rover chino, misiones previstas para ser lanzadas a partir del próximo año.

El futuro rover Exomars 2020, bautizado recientemente con el nombre de Rosalind Franklin, portará también un taladro que permitirá extraer muestras del subsuelo a una profundidad de hasta dos metros para su posterior análisis.

Por otro lado el rover Mars 2020 de la NASA recolectará muestras que analizarán en el futuro mediante otra misión de recogida y vuelta de muestras a la Tierra. Además portará un pequeño dron.

Estos ambiciosos ingenios intentarán mejorar nuestro conocimiento sobre el pasado del planeta. Si pudo ser habitable y en caso afirmativo, por qué dejó de serlo.

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‘Amartizajes’ en Marte

Con la llegada de la sonda norteamericana InSight a la superficie de Marte, ya son nueve las misiones que han conseguido amartizar en el planeta rojo y transmitir datos.

La historia de la exploración con sondas automáticas de el planeta rojo estuvo plagada de errores o fatalidades en sus inicios. Soviéticos y americanos compitieron en plena carrera espacial por ser los primeros en orbitar el planeta y en ‘amartizar’ una sonda en la superficie marciana.

amartizajes-en-marte

Cronología y localización de los aterrizajes exitosos en la superficie de Marte. Créditos: NASA. Composición de Julio J. Díez para NoSoloSputnik.

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El rover Opportunity camino de “Perseverance Valley” y descender al cráter Endurance

Hacía algún tiempo que no comentaba nada del rover Opportunity en Marte. En enero cumplió 13 años en la superficie marciana dejando atrás la zona conocida como “Cape Tribulation”, una región situada al borde del cráter Endurance, donde el viejo todoterreno de la NASA lleva recorriendo y estudiando desde hace 18 meses, analizando las rocas marcianas más antiguas hasta hasta la fecha.

Durante los próximos días el rover iniciará su descenso hacia el interior del cráter de 22 kilómetros de diámetro, por una zona denominada “Perseverance Valley”, donde hay unos rasgos perpendiculares al borde del cráter, donde el terreno es más joven y erosionado quizás por el viento, agua o hielo y así poderlo comparar con otra zona ya visitada anteriormente denominada “Rocheport”.

Borde del cráter Endurance captado por el rover Opportunity

Horizonte del rover Opportunity. A la izquierda está el borde del cráter Endurance. Créditos: NASA/JPL/J.Sorenson

Desde hace casi dos años el equipo lleva lidiando con el problema que sufrieron con la memoria flash. Por ello todas las observaciones realizadas las deben enviar el mismo día para no perderlas. El rover, diseñado inicialmente para una misión de 90 días, lleva más de 13 años recorriendo la superficie de Marte y es el ingenio humano que más distancia ha recorrido en otro mundo, superando ya los 44 kilómetros.

Mirada atrás del rover Opportunity

Zona recientemente recorrida por el rover Opportunity al borde del cráter Endurance. Créditos: NASA/JPL/J.Sorenson.

El aterrizador Schiaparelli se estrella contra la superficie de Marte

Como comentábamos en la publicación anterior, el descenso a la superficie de Marte no es nada fácil. El pasado viernes el equipo de la sonda de aterrizaje Schiaparelli debería ser la primera sonda europea en aterrizar suavemente en la superficie marciana. Y fue así a medias, ya que los paracaídas no se desplegaron con lo que se perdió la sonda al estrellarse contra la superficie a gran velocidad.

La sonda norteamericana MRO ha confirmado el final de la sonda con la publicación de un par de imágenes donde se pueden apreciar los cráteres creados por la sonda al estrellarse.

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Distinta fue la suerte del orbitador, la sonda Mars Trace Gas Orbiter si logró realizar la maniobra de inserción orbital correctamente con lo que se ha unido a la flota de orbitadores actualmente operativos en Marte.

Esperemos que el equipo de la misión averigue los motivos del fracaso en el “amartizaje” del demostrador para corregir los posibles errores antes del envío del rover ExoMars a buscar indicios de vida en el pasado y presente de Marte.

 

Crucemos los dedos: mañana “amartizará” Europa en Marte

Mañana 19 de octubre la sonda Schiaparelli amartizará en Marte. La sonda, que es un demostrador tecnológico y no una sonda al uso (menos instrumentación) aterrizará en la zona de Meridiani Planum (zona visitada por el rover Opportunity de la NASA) a las 14:47 UTC.

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Este demostrador tecnológico partió de la Tierra en marzo de este año con el orbitador ExoMars Trace Gas Orbiter, primera parte de la misión ruso-europea Exomars que concluirá con el lanzamiento del rover Exomars en 2020. La sonda hará la inserción orbital en Marte mañana también y se unirá al resto de orbitadores marcianos operativos, tres norteamericanos: MRO, MAVEN y Mars Odyssey, el europeo Mars Express y el indio MOM (informalmente conocido como Mangalyaan).

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Es la primera vez que Europa intenta posar una nave en Marte. En el pasado lo intentaron norteamericanos, soviéticos e ingleses, estos últimos con la sonda Beagle 2 que se perdió contacto antes de iniciar la reentrada en Marte en 2003. Es por ello que el aterrizaje no es nada fácil y por ello esta sonda tratará de servir como avanzadilla para la futura misión ExoMars, rover que portará un gran taladro de dos metros de alcance para obtener muestras del subsuelo marciano.

Schiaparelli

Deseamos mucha suerte a la ESA y Roscosmos para que la misión cumpla sus objetivos e intente descubrir pistas sobre la vida en el pasado y presente del planeta.

Imágenes de la ESA/Roscosmos.