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Makemake ya no está solo, el Hubble descubre su primera luna

El planeta enano Makemake desde su catalogación como planeta enano por la UAI partía como el único de los transneptunianos que estaba solo, esto es, sin satélites o lunas conocidas alrededor. Conocidas las cinco lunas de Plutón, una de Eris y dos de Haumea, era el único cuerpo considerado planeta enano de esa zona del Sistema Solar al que aún no se le había detectado un acompañante. Esto fue hasta ayer, cuando el equipo del Hubble anunció la primera luna conocida de Makemake, apodado MK2 -denominada oficialmente S/2015 (136472)1 de manera provisional-.

Interpretación artística del planeta enano Makemake y su recién descubierta luna MK2. | NASA, ESA, A. PARKER (SWRI)

Interpretación artística del planeta enano Makemake y su recién descubierta luna MK2. | NASA, ESA, A. PARKER (SWRI)

Podría parecer una noticia poco interesante debido en parte a la cantidad de lunas conocidas del Sistema Solar, pero en este caso, como bien explica Daniel Marín en su blog Eureka de Naukas, nos permite conocer muchas más cosas de Makemake, como determinar la masa y densidad del mismo con mayor detalle.

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El planeta enano Makemake no tiene atmósfera

Astrónomos españoles e internacionales estudiaron al planeta enano y helado Makemake, que orbita en los confines del Sistema Solar y confirmaron por primera vez que no tiene atmósfera según un informe publicado por el Observatorio Espacial Europeo tras unas investigaciones realizadas durante un tránsito de Makemake sobre una estrella lejana. Se cree que podría desarrollar una atmósfera similar a la de Plutón cuando se acerque a su perihelio, es decir, cuando al seguir su órbita muy elíptica llegue al punto de máxima aproximación al sol.

Impresión artística del planeta enano Makemake

Makemake es uno de los cuerpos celestes más distantes del Sistema Solar, mucho más lejano de Plutón, y más cerca de Eris, otro planeta enano, el más masivo de los planetas “enanos”, y que tampoco cuenta con una atmósfera. Fue descubierto el 31 de marzo de 2005 desde el Observatorio Monte Palomar y confirmado con el telescopio espacial Splitzer, recibiendo el nombre de una divinidad de la isla de Pascua.

Descubrimiento planeta enano Makemake

Descubrimiento planeta enano Makemake

Orbita el Sol cada 308 años, y su órbita es muy excéntrica e inclinada, siendo catalogado por ello por la Unión Astronómica Internacional como “plutoide” y “planeta enano”. No tiene lunas, y está a una distancia muy lejana del Sistema Solar, por lo que lo hace un objeto celeste difícil de estudiar con la metodología actual de investigación de cuerpos lejanos.

Desde hace un tiempo, algunos astrónomos caracterizaron a Plutón, Makemake y Eris como parte de un grupo de planetas enanos y helados, en los límites del Sistema Solar, sin embargo en 2009 se descubrió que Plutón es diferente y tiene atmósfera. Estudios posteriores revelaron que no es el caso en Eris y ahora se confirmó, que tampoco la tiene Makemake.

Planetas Enanos Transneptunianos

Planetas Enanos Transneptunianos

La UAI identificó inicialmente tres cuerpos celestes que recibieron inmediatamente la clasificación de “planetas enanos”: Plutón, Ceres y Eris. En julio de 2008 la lista se amplió con Makemake, y en septiembre del mismo año con Haumea. Excepto Ceres que se encuentra en el Cinturón de asteroides, el resto se encuentran más allá de la órbita de Plutón (excepto cuando éste se cruza con Neptuno) y por ello son conocidos como objetos Transneptunianos (NPO en inglés) en el cinturón de Kuiper, siendo Eris el más lejano de todos ellos.