Archivo de la categoría: PLANETAS ENANOS

La diversidad inusitada de Plutón

“Plutón nos muestra una diversidad de formas de relieve y complejidad de procesos que rivalizan con cualquier cosa que hayamos visto en el sistema solar”, dijo el investigador principal del equipo de la sonda americana New Horizons, Alan Stern, del Instituto de Investigación del Sudoeste (SwRI) en Colorado. Con esas palabras textuales de Stern podemos perfectamente describir las increíbles nuevas imágenes recibidas de la NH a su paso por Plutón el pasado mes de julio.

Dunas, glaciares, llanuras heladas, arroyos de nitrógeno congelado, zonas montañosas, cráteres antiguos. Estamos ante un mundo complejo tan fascinante como lo puede ser Marte o las lunas Titán o Europa.

Plutón captado por la New Horizonts el 14 de julio (NASA/JHUAPL/SwRI)

Plutón captado por la New Horizonts el 14 de julio (NASA/JHUAPL/SwRI)

Según dice Stern, “Esta imágen te hace sentir allí mismo, en Plutón, investigando el terreno por tus medios” y no cabe duda de la majestuosidad de la imagen. Los pelos de punta al ver semejante estampa, como si a vista de pájaro estuviéramos flotando en un globo, apreciando las increíbles y preciosas estructuras montañosas a contraluz, perfecto para apreciar el relieve, los glaciares, las llanuras heladas y la sorprendente atmósfera que envuelve este gélido planeta. Sin duda una estampa que se quedará grabada en nuestras retinas, como una de las más bellas imágenes de la historia de la exploración espacial en opinión de un servidor.

Plutón

Plutón a 18.000km de distancia. A la derecha Sputnik Planum, los montes Norgay a la izquierda y los montes Hillary en el horizonte. (NASA/JHUAPL/SwRI)

 

El terminador de Plutón

Detalle del terminador (límite entre la parte iluminada por el Sol y la oscuridad) de Plutón captado por la NH a 18.000km de distancia donde se pueden distinguir nieblas cercanas a la superficie (NASA/JHUAPL/SwRI).

 

Sputnik Planum en detalle

Glaciares y depósitos de hielo en la región de Sputnik Planum y canales o fracturas recorriendo la superficie en la parte derecha (NASA/JHUAPL/SwRI).

 

Zonas oscuras de Plutón

Detalle de las áreas oscuras donde se puede apreciar dunas en las llanuras y cráteres antiguos (NASA/JHUAPL/SwRI).

 

El equipo de la misión también ha publicado un vídeo virtual realizado a partir de las imágenes recibidas por la sonda, actualmente en rumbo de 2014 MU69, un objeto del Cinturón de Kuiper a ocho mil millones de kilómetros del Sol, donde llegará en enero de 2019, en caso de que la NASA lo apruebe y dediquen fondos para la extensión de la misión.


Imágenes originales y a mayor resolución: JPL Photojournal

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Nuevas vistas del cráter Occator y “Tall Mountain” de Ceres

Hace unos días publicábamos que la sonda espacial norteamericana DAWN en órbita del planeta enano Ceres había iniciado la maniobra de aproximación a la órbita de estudio HAMO a tan sólo 1.470km de la superficie.

Ceres y detalle del cráter Occator y de

Ceres y detalle del cráter Occator y de “Tall Mountain”. Imágenes: NASA. Composición: Julio J. Díez.

Mientras tanto el equipo de la misión ha publicado nuevas imágenes desde la órbita “Survey” a 4.000km de altura, en la que destacamos dos composiciones de dos sitios singulares de la morfología de Ceres. Una de ellas es la conocida como “Tall Mountain”, que es un pico de 4.000m de altura muy singular debido a la escasez de montañas de este tipo en el planeta enano.

Tall Mountain en Ceres

“Tall Mountain” en Ceres. La altura está exagerada 4 veces. Imagen: NASA/JPL-Caltech/UCLA/ASI/INAF.

La otra sería el ya nombrado oficialmente Cráter Occator, que no es otro que el que tiene puntos brillantes blancos en el centro del mismo que tiene intrigado a los científicos. Aunque no se ha podido comprobar la naturaleza del fenómeno, no parece descartarse que esté formado de hielo, debido a que se han detectado brumas1 que se especula que son fruto de la posible sublimación del mismo, y que se han detectado tan sólo en este cráter, conteniéndose la misma en las paredes del cráter. Por tanto estaríamos posiblemente ante una mini atmósfera temporal tan sólo en el cráter.

Cráter Occator en Ceres

Cráter Occator en Ceres. La altura está exagerada 4 veces. Imagen: NASA/JPL-Caltech/UCLA/ASI/INAF.

Además, ya se han nombrado oficialmente algunos cráteres de Ceres por la Unión Astrofísica Internacional, utilizando nombres de deidades relacionadas con la agricultura de varias civilizaciones antiguas y sociedades.

A continuación el mapa global morfológico de Ceres, desde la segunda órbita de mapeo o Survey, desde 4.000 km de su superficie, con los cráteres ya nombrados oficialmente.

Mapa topográfico global de Ceres con nombres oficiales de varios cráteres.

Mapa topográfico global de Ceres con nombres oficiales de varios cráteres. Imagen: NASA/JPL-Caltech/UCLA/ASI/INAF.

Compartimos el nuevo vídeo publicado por el equipo de la misión: “Cruise over Ceres” resultado de los trabajos realizados de mapeo desde la órbita “survey” a 4.000 km de la superficie.

El planeta enano Ceres tiene un diámetro de 940 kilómetros, siendo el mayor objeto del Cinturón de Asteroides situado entre los planetas Marte y Júpiter.

Referencias:
Blog Eureka de Daniel Marín

La sonda DAWN desciende su órbita a tan solo 1500km de Ceres

Actualmente la sonda DAWN se encontraba orbitando el planeta enano Ceres a 4.400km de distancia de la superficie, denominada órbita “Survey”. En estos días reducirá la distancia usando sus motores iónicos hasta la órbita de mapeo denominada HAMO (High-Altitude Mapping Orbit). Esta maniobra estaba prevista hace unas semanas pero un error de navegación de la sonda ha hecho retrasarla. Está previsto que llegue a dicha órbita a mediados de agosto donde se obtendrán imágenes de calidad sin precedentes.

Esperamos que a esa distancia se pueda arrojar algo de luz sobre el misterio de los puntos brillantes de aproximadamente 9 km en el cráter Occator. Dichos puntos podrían ser hielo, sal u otro tipo de elemento brillante. Además hay pequeñas estructuras como montañas o colinas que sobresalen en llanuras o cuencas de impacto que difícilmente hayan sido generadas por impactos o procesos de mareas como en otros mundos.
Mientras tanto, tenemos material suficiente para especular sobre la procedencia de estos misteriosos accidentes naturales en Ceres, el mayor asteroide del Sistema Solar que ascendió al más pequeño de los planetas enanos.

Imagen del cráter donde se pueden observar las formaciones brillantes

Imagen del cráter Occator donde se pueden observar las formaciones brillantes. Créditos: NASA/JPL-Caltech/UCLA/MPS/DLR/IDA

Imagen global de Ceres con una colina sobresaliendo en la parte superior derecha

Imagen global de Ceres con una colina sobresaliendo en la parte superior derecha. Créditos: NASA/JPL-Caltech/UCLA/MPS/DLR/IDA

Secuencia de rotación de Ceres a 14.600km de distancia

Secuencia de rotación de Ceres a 14.600km de distancia. Créditos: NASA/JPL-Caltech/UCLA/MPS/DLR/IDA

Mapa de Ceres con los nombres aprobados de 16 cráteres

Mapa de Ceres con los nombres aprobados de 16 cráteres. Créditos: Steve Albers.

Desvelando secretos de Plutón

Desde el encuentro de la sonda New Horizons con Plutón el pasado 15 de julio, no son pocos los datos recibidos y transmitidos por la sonda a la Tierra. Durante el citado encuentro la sonda sólo transmitió pocos datos debido a que no puede recabar y transmitir los mismos simultáneamente. Por tanto, lo recibido hasta ahora es sólo un aperitivo de lo que está por llegar, nada menos que información durante más de 15 meses e imágenes en alta resolución, no como las recibidas hasta ahora.

Mosaico de Plutón y Caronte

Mosaico de Plutón y Caronte. Créditos: NASA/JHUALP/SwRI

En los datos recibidos hay muchas sorpresas, la atmósfera de Plutón es más extensa de lo que se pensaba, llegando a los 1.600km de altura sobre la superficie y rica en nitrógeno.

La superficie de Plutón es muy heterogénea como ya vimos en las primeras imágenes, y además se ha detectado metano mezclado con hielo de nitrógeno. Una superficie muy joven geológicamente hablando debido a la asusencia de cráteres y existencia de vastas llanuras heladas junto a la presencia de montañas sugieren una renovación constante de la superficie y la posibilidad de que el planeta conserve calor interno para renovar su corteza helada, o bien intercambio de materiales de la superficie con Caronte o ¿procesos hidrotermales?. Sin duda, a medida que continúe llegando la información obtenida se contestarán varios interrogantes generando nuevas cuestiones.

Se ha bautizado provisionalmente a la región del “corazón” de Plutón como Tombaugh Regio, la zona de colinas Montes Norgay en honor de Tenzing Norgay, y las llanuras heladas como Sputnik Planum.

Sputnik Planum y Norgay Montes

Sputnik Planum y Norgay Montes. Créditos: NASA/JHUALP/SwRI/Thomas Appéré

Colinas heladas de 3500m nombradas Norgay Montes

Colinas heladas de 3500m nombradas Norgay Montes. Créditos: NASA/JHUALP/SwRI

Sputnik Planum

Sputnik Planum. Créditos: NASA/JHUALP/SwRI

Por otro lado, Caronte también muestra una sorprendente y variada superficie. Acantilados y fracturas que atraviesan la luna sugieren procesos internos de ruptura de la capa superficial helada. Además hay presencia de más cráteres de impacto, colinas, incluso una colina sobre un foso que tiene intrigada a la comunidad científica. En la zona polar norte aparece de tono más oscuro una zona más parecida a los “mare” lunares, también enigmática que sin duda con la llegada de las imágenes a mayor resolución se podrá extraer mejores conclusiones.

La colina en un foso en Caronte

Detalle de la superficie de Caronte. Créditos: NASA/JHUALP/SwRI

Además, ya tenemos imágenes de las lunas menores Hidra y Nix, ambas descubiertas en 2005 por el telescopio espacial Hubble. Fueron tomadas el mismo día del mayor acercamiento a Plutón desde una distancia de 165000km y 231000km respectivamente. Son lunas irregulares con superficies cubiertas por hielo de agua.

Nix e Hidra captados el 14 de julio desde 165000km y 231000km respectivamente

Nix e Hidra captados el 14 de julio desde 165000km y 231000km respectivamente. Créditos: NASA/JHUALP/SwRI

De momento las ruedas de prensa del equipo de la misión serán semanales y es posible que en alguna de ellas no muestren más imágenes, pero sí datos, necesarios para comprender mejor estos mundos helados tan inalcanzables hasta el encuentro histórico de la New Horizons el pasado 15 de julio.

Créditos de las imágenes: NASA-JHUAPL-SwRI

Plutón captado desde la sonda Cassini en órbita de Saturno

¿Cuál de estos puntos blancos será Plutón?

Plutón captado por la sonda Cassini en órbita desde Saturno

Plutón captado por la sonda Cassini en órbita desde Saturno (NASA/JPL-C/SSI)

Tras unos días del paso de la nave espacial norteamericana New Horizons por el sistema del planeta enano Plutón, la sonda más cercana al evento es la Cassini actualmente en órbita de Saturno, a 3.900 millones de kilómetros de distancia.

El equipo de la misión paró sus trabajos diarios para enfocar su cámara sobre el lejano planeta enano e inmortalizar su posición junto con las estrellas de gran magnitud en la misma área de la captura el pasado 14 de julio día de máximo acercamiento entre la sonda y Plutón.

Ni que decir tiene que con esta resolución no se puede sistinguir ni Caronte ni el resto de lunas, simplemente hacernos una idea del lejano objeto que ha visitado la NASA y de nuevo nos ha impresionado ante tal hito histórico.

A continuación la misma imagen, esta vez etiquetada, con Plutón y cuatro estrellas identificadas con magnitudes visuales entre aproximadamente 11 y 12.

Plutón captado desde la sonda Cassini desde la órbita de Saturno

Plutón captado desde la sonda Cassini desde la órbita de Saturno (NASA/JPL-C/SSI)

Los próximos sobrevuelos de la nave espacial Cassini serán sobre la luna Dione el próximo 17 de agosto a 474 kms, a finales de septiembre sobrevolará Titán a 1.036 kms y en octubre dos flyby sobre la luna Encélado, destacando uno a tan sólo 49 kms de distancia para el próximo 28 de octubre.

Créditos imágenes: NASA/JPL-Caltech/Space Science Institute