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James L. Green: “Plutón es fascinante y de una complejidad inesperada”

EL pasado martes 17 de diciembre tuve la ocasión de asistir a la conferencia de James L. Green, director de Ciencias Planetarias de la NASA, sobre el encuentro de la sonda New Horizonts con Plutón. La misma tuvo lugar en el Planetario de Madrid, dentro de su programación de conferencias de otoño.

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James L. Green, Director de la división de Ciencias Planetarias de la NASA. Imagen de archivo.

Durante la hora y cuarto que duró la conferencia, explicó con claridad y entusiasmo lo que sabíamos de Plutón y todos los descubrimientos de la sonda ha realizado en su flyby sobre el planeta en el pasado mes de julio. Se abre una nueva etapa de investigación sobre estos mundos de hielo, sobre su comportamiento y como han modelado su superficie tras una intensa actividad geológica.

Introdujo primero con datos físicos y orbitales del planeta y sus satélites, la trayectoria de la sonda y como se planificó desde la NASA el citado encuentro totalmente automatizado, dado que la señal de la Tierra tarda en llegar a la sonda 4h 30min.

Comentó también la dificultad de planificar una sonda de este tipo, a un objetivo tan lejano, como antes de ser lanzada se dirigía a un planeta con tres lunas y al llegar, ya era clasificado un planeta enano con cinco lunas.

Aseguró que la New Horizonts es el primer paso para el conocimiento de Plutón, de la que el siguiente debería ser orbitar el planeta y por último mandar una sonda a su superficie. No se aventuró a pronosticar cuando otra sonda visitará Plutón, añadiendo que aún quedan muchos meses de recibir información muy valiosa que fue recogida por la sonda en su encuentro. Meses que junto lo que ya conocemos gracias a la sonda, han hecho cambiar nuestra visión de Plutón y la importancia de este cuerpo tan fascinante y de una complejidad inesperada, para nuestro conocimiento sobre la formación del Sistema Solar y del Cinturón de Kuiper más allá de la órbita de Neptuno.

James L. Green es el máximo responsable de todas las sondas espaciales enviadas por la NASA para el conocimiento del Sistema Solar, exceptuando las enviadas al Sol. Ha publicado más de 100 artículos sobre  el estudio de la magnetosfera de Júpiter y la Tierra. Recibión el premio japonés Kotani en 1996 y el premio Arthur S. Fleming en 1998 por su importante actividad internacional sobre tratamiento de datos científicos y por su trabajo para el Gobierno Federal de EEUU.

Conferencias de Otoño del Planetario de Madrid organizadas por Obra Social de La Caixa.

Conferencias de Otoño del Planetario de Madrid organizadas por Obra Social de La Caixa.

La próxima conferencia del programa de otoño del Planetario de Madrid tratará de la sonda Rosetta y de lo que hemos aprendido sobre los cometas gracias a esta sonda europea. El ponente es Pedro Gutiérrez del Instituto de Astrofísica de Andalucía (IAA-CSIC).

Enlace al programa de Conferencias de Otoño del Planetario de Madrid.

 

La diversidad inusitada de Plutón

“Plutón nos muestra una diversidad de formas de relieve y complejidad de procesos que rivalizan con cualquier cosa que hayamos visto en el sistema solar”, dijo el investigador principal del equipo de la sonda americana New Horizons, Alan Stern, del Instituto de Investigación del Sudoeste (SwRI) en Colorado. Con esas palabras textuales de Stern podemos perfectamente describir las increíbles nuevas imágenes recibidas de la NH a su paso por Plutón el pasado mes de julio.

Dunas, glaciares, llanuras heladas, arroyos de nitrógeno congelado, zonas montañosas, cráteres antiguos. Estamos ante un mundo complejo tan fascinante como lo puede ser Marte o las lunas Titán o Europa.

Plutón captado por la New Horizonts el 14 de julio (NASA/JHUAPL/SwRI)

Plutón captado por la New Horizonts el 14 de julio (NASA/JHUAPL/SwRI)

Según dice Stern, “Esta imágen te hace sentir allí mismo, en Plutón, investigando el terreno por tus medios” y no cabe duda de la majestuosidad de la imagen. Los pelos de punta al ver semejante estampa, como si a vista de pájaro estuviéramos flotando en un globo, apreciando las increíbles y preciosas estructuras montañosas a contraluz, perfecto para apreciar el relieve, los glaciares, las llanuras heladas y la sorprendente atmósfera que envuelve este gélido planeta. Sin duda una estampa que se quedará grabada en nuestras retinas, como una de las más bellas imágenes de la historia de la exploración espacial en opinión de un servidor.

Plutón

Plutón a 18.000km de distancia. A la derecha Sputnik Planum, los montes Norgay a la izquierda y los montes Hillary en el horizonte. (NASA/JHUAPL/SwRI)

 

El terminador de Plutón

Detalle del terminador (límite entre la parte iluminada por el Sol y la oscuridad) de Plutón captado por la NH a 18.000km de distancia donde se pueden distinguir nieblas cercanas a la superficie (NASA/JHUAPL/SwRI).

 

Sputnik Planum en detalle

Glaciares y depósitos de hielo en la región de Sputnik Planum y canales o fracturas recorriendo la superficie en la parte derecha (NASA/JHUAPL/SwRI).

 

Zonas oscuras de Plutón

Detalle de las áreas oscuras donde se puede apreciar dunas en las llanuras y cráteres antiguos (NASA/JHUAPL/SwRI).

 

El equipo de la misión también ha publicado un vídeo virtual realizado a partir de las imágenes recibidas por la sonda, actualmente en rumbo de 2014 MU69, un objeto del Cinturón de Kuiper a ocho mil millones de kilómetros del Sol, donde llegará en enero de 2019, en caso de que la NASA lo apruebe y dediquen fondos para la extensión de la misión.


Imágenes originales y a mayor resolución: JPL Photojournal

Desvelando secretos de Plutón

Desde el encuentro de la sonda New Horizons con Plutón el pasado 15 de julio, no son pocos los datos recibidos y transmitidos por la sonda a la Tierra. Durante el citado encuentro la sonda sólo transmitió pocos datos debido a que no puede recabar y transmitir los mismos simultáneamente. Por tanto, lo recibido hasta ahora es sólo un aperitivo de lo que está por llegar, nada menos que información durante más de 15 meses e imágenes en alta resolución, no como las recibidas hasta ahora.

Mosaico de Plutón y Caronte

Mosaico de Plutón y Caronte. Créditos: NASA/JHUALP/SwRI

En los datos recibidos hay muchas sorpresas, la atmósfera de Plutón es más extensa de lo que se pensaba, llegando a los 1.600km de altura sobre la superficie y rica en nitrógeno.

La superficie de Plutón es muy heterogénea como ya vimos en las primeras imágenes, y además se ha detectado metano mezclado con hielo de nitrógeno. Una superficie muy joven geológicamente hablando debido a la asusencia de cráteres y existencia de vastas llanuras heladas junto a la presencia de montañas sugieren una renovación constante de la superficie y la posibilidad de que el planeta conserve calor interno para renovar su corteza helada, o bien intercambio de materiales de la superficie con Caronte o ¿procesos hidrotermales?. Sin duda, a medida que continúe llegando la información obtenida se contestarán varios interrogantes generando nuevas cuestiones.

Se ha bautizado provisionalmente a la región del “corazón” de Plutón como Tombaugh Regio, la zona de colinas Montes Norgay en honor de Tenzing Norgay, y las llanuras heladas como Sputnik Planum.

Sputnik Planum y Norgay Montes

Sputnik Planum y Norgay Montes. Créditos: NASA/JHUALP/SwRI/Thomas Appéré

Colinas heladas de 3500m nombradas Norgay Montes

Colinas heladas de 3500m nombradas Norgay Montes. Créditos: NASA/JHUALP/SwRI

Sputnik Planum

Sputnik Planum. Créditos: NASA/JHUALP/SwRI

Por otro lado, Caronte también muestra una sorprendente y variada superficie. Acantilados y fracturas que atraviesan la luna sugieren procesos internos de ruptura de la capa superficial helada. Además hay presencia de más cráteres de impacto, colinas, incluso una colina sobre un foso que tiene intrigada a la comunidad científica. En la zona polar norte aparece de tono más oscuro una zona más parecida a los “mare” lunares, también enigmática que sin duda con la llegada de las imágenes a mayor resolución se podrá extraer mejores conclusiones.

La colina en un foso en Caronte

Detalle de la superficie de Caronte. Créditos: NASA/JHUALP/SwRI

Además, ya tenemos imágenes de las lunas menores Hidra y Nix, ambas descubiertas en 2005 por el telescopio espacial Hubble. Fueron tomadas el mismo día del mayor acercamiento a Plutón desde una distancia de 165000km y 231000km respectivamente. Son lunas irregulares con superficies cubiertas por hielo de agua.

Nix e Hidra captados el 14 de julio desde 165000km y 231000km respectivamente

Nix e Hidra captados el 14 de julio desde 165000km y 231000km respectivamente. Créditos: NASA/JHUALP/SwRI

De momento las ruedas de prensa del equipo de la misión serán semanales y es posible que en alguna de ellas no muestren más imágenes, pero sí datos, necesarios para comprender mejor estos mundos helados tan inalcanzables hasta el encuentro histórico de la New Horizons el pasado 15 de julio.

Créditos de las imágenes: NASA-JHUAPL-SwRI

Plutón captado desde la sonda Cassini en órbita de Saturno

¿Cuál de estos puntos blancos será Plutón?

Plutón captado por la sonda Cassini en órbita desde Saturno

Plutón captado por la sonda Cassini en órbita desde Saturno (NASA/JPL-C/SSI)

Tras unos días del paso de la nave espacial norteamericana New Horizons por el sistema del planeta enano Plutón, la sonda más cercana al evento es la Cassini actualmente en órbita de Saturno, a 3.900 millones de kilómetros de distancia.

El equipo de la misión paró sus trabajos diarios para enfocar su cámara sobre el lejano planeta enano e inmortalizar su posición junto con las estrellas de gran magnitud en la misma área de la captura el pasado 14 de julio día de máximo acercamiento entre la sonda y Plutón.

Ni que decir tiene que con esta resolución no se puede sistinguir ni Caronte ni el resto de lunas, simplemente hacernos una idea del lejano objeto que ha visitado la NASA y de nuevo nos ha impresionado ante tal hito histórico.

A continuación la misma imagen, esta vez etiquetada, con Plutón y cuatro estrellas identificadas con magnitudes visuales entre aproximadamente 11 y 12.

Plutón captado desde la sonda Cassini desde la órbita de Saturno

Plutón captado desde la sonda Cassini desde la órbita de Saturno (NASA/JPL-C/SSI)

Los próximos sobrevuelos de la nave espacial Cassini serán sobre la luna Dione el próximo 17 de agosto a 474 kms, a finales de septiembre sobrevolará Titán a 1.036 kms y en octubre dos flyby sobre la luna Encélado, destacando uno a tan sólo 49 kms de distancia para el próximo 28 de octubre.

Créditos imágenes: NASA/JPL-Caltech/Space Science Institute

Plutón como nunca antes lo habías visto

Ayer martes 14 de julio, la nave espacial norteamericana de la NASA conocida como New Horizons (“Nuevos Horizontes”) realizó el histórico encuentro con el planeta enano Plutón. Atrás quedaron los más de nueve años de viaje a través del Sistema Solar y los 4.828 millones de kilómetros recorridos hasta este hito histórico.

Tras 50 años de exploración espacial robótica por fin hemos contemplado el rostro de este bello planeta y su mayor luna Caronte. Sin duda una bella estampa la que nos deja este histórico día. La NASA, tan criticada en muchas ocasiones, puede decir que  ha explorado todos los cuerpos de importancia del Sistema Solar, terminando así una etapa, de estudio preliminar del mismo.

Ahora podemos decir que la humanidad, (o los americanos) han llegado a Plutón, el último y más lejano de los planetas de nuestro sistema
cuando nacimos y que desde el 2006 dejó de serlo para pasar a ser un “planeta enano”.

Plutón NewHorizonts
Durante los últimos meses de acercamiento, cada imagen obtenida por las cámaras de la New Horizonts mejoraba la anterior y ni que decir tiene de que ni el mejor de nuestros telescopios espaciales era capaz de llegar a semejante resolución. Como decían en la NASA, “tenemos geología”, y mucha.
Marte ya no es el único cuerpo de tono rojizo conocido, y según los datos obtenidos Plutón podría ser de nuevo el mayor cuerpo de su clase, dado que las nuevas mediciones el planeta tiene 2.370 km de diámetro, más de lo previsto y calculado antes del encuentro.

Plutón y Caronte en falso colorSu superficie arroja multitud de zonas diferenciadas. Además del “corazón” que permanecerá grabado en nuestra memoria y que pasará a los libros de historia tiene dos hemisferios muy diferenciados, zonas escamadas que recuerdan a la superficie de Tritón (mayor luna de Neptuno), numerosos cráteres y barrancos y zonas oscuras geológicamente más viejas.

Primera imagen global de calidad de Caronte, luna de Plutón, captada por la sonda New Horizons a 466000km...

Caronte captada por la sonda New Horizons a 466000km…

Durante los próximos días y meses la New Horizons seguirá enviando a la Tierra los datos obtenidos durante el singular encuentro, con imágenes con mejor resolución y detalle, y de Caronte y resto de lunas.

Ecuador de Plutón a 3.500m

Colinas heladas de 3500m captadas en Plutón a tan sólo 770000km por la New Horizons

Un placer el disfrutar de este inolvidable hito en la historia de la exploración espacial.

Créditos imágenes: NASA/New Horizons/JHUAPL