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El rover VIPER de la NASA y el nuevo interés por la Luna

La NASA ha comunicado la aprobación del envío del rover VIPER para la búsqueda de hielo en el polo sur lunar a la empresa Astrobotic y su plataforma Griffin dentro del servicio CLPS de envío de cargas a la Luna.

El rover VIPER será lanzado en 2023 en un lanzador todavía por determinar, y tendrá como misión principal la búsqueda de hielo perforando la superficie en el polo sur lunar. Para ello contará con un taladro capaz de extraer muestras de hasta un metro de profundidad y otros instrumentos para el estudio del subsuelo.

Recreación del aspecto del rover VIPER de la NASA en la superficie lunar

Recreación del aspecto del rover VIPER de la NASA en la superficie lunar. (Créditos: NASA)

Para depositarlo en la superficie lunar, la NASA ha contratado los servicios de Astrobotic y su plataforma de alunizaje Griffin, diseñada para transportar hasta 475 kg de carga a la superficie lunar.

Recreación de la plataforma lunar Griffin con el rover VIPER de la NASA

Recreación de la plataforma lunar Griffin con el rover VIPER de la NASA. (Créditos: NASA/Astrobotic)

La Agencia Espacial norteamericana pretende ahorrar costes por medio de la iniciativa privada. Hace un par de años puso en marcha el programa CLPS, un servicio para llevar todo tipo de cargas a la Luna como preparación y complemento del programa tripulado Artemisa, mediante el concurso de empresas privadas. Para ello cuenta actualmente con tres empresas, Astrobotic con los módulos lunares Peregrine y Griffin, Intuitive Machines con el módulo lunar Nova-C y por último Masten Space Systems y su módulo XL-1.

Impresión artística del módulo lunar Nova-C de la empresa Intuitive Machines

Impresión artística del módulo lunar Nova-C de la empresa Intuitive Machines

El primero de ellos en realizar su primera misión, el Peregrine de Astrobotic, será lanzado la próxima primavera a bordo del nuevo lanzador Vulcan de la empresa norteamericana ULA con una etapa Centaur, y portará el minirover CubeRover además de otros instrumentos a la zona de Lacus Mortis. La plataforma Peregrine tiene capacidad para transportar 90 kg de carga a cualquier punto de la superficie lunar, según las diferentes combinaciones en el diseño del vehículo ofertadas por la compañía.

Impresión artística del lander lunar Peregrine y el vehículo CubeRover en la Luna

Impresión artística del lander lunar Peregrine y el vehículo CubeRover en la Luna. (Creditos: Astrobotic)

El Programa Lunar Chino CLEP

China actualmente cuenta con dos misiones activas en la superficie lunar. La Chang’e 3 sigue operativa en Mare Imbrium desde diciembre de 2013 y la Chang’e 4 y el rover Yutu 2 en el cráter Von Karman de la cara oculta desde enero de 2019. A finales de este año enviará su primera misión de recogida y retorno de muestras Chang’e 5 a la zona de Mons Rünker en el Oceanus Procellarum.

Recreación de la sonda china Chang'e 5 de recogida de muestras

Recreación de la sonda china Chang’e 5 de recogida de muestras

Además, tienen programadas al menos dos misiones más. La sonda Chang’e 6, similar en prestaciones a la Chang’e 5, otra misión de recogida y retorno de muestras para ser lanzada en 2024 bien cerca del polo o en la cara oculta y la Chang’e 7, que será una misión compuesta de un orbitador, un satélite repetidor, un módulo lunar, un rover y una minisonda “saltadora” y su destino será o bien a altas latitudes de la cara visible cerca de los polos o bien la cara oculta. La misión contará con participación de Rusia y Francia y su lanzamiento no será antes de 2027.

La misión Chang’e 8 aún no ha sido aprobada formalmente pero muy probablemente será, como ya nos tiene acostumbrado la agencia china de construir las sondas por pares, muy similar a su predecesora la Chang’e 7.

El regreso de Rusia y las misiones Luna

La agencia espacial rusa Roscosmos lleva años intentando resucitar y dar continuación al programa lunar soviético de sondas automáticas. Orgullosos de su herencia, la próxima sonda rusa rumbo a nuestro satélite llevará el nombre de Luna 25 y actualmente se encuentra en fase final de construcción, con fecha prevista de lanzamiento en octubre de 2021.

Recreación del módulo lunar ruso Luna 25

Recreación del módulo lunar ruso Luna 25. (Creditos: Roscosmos)

Contará con diversa instrumentación y servirá como demostración de la capacidad de la agencia en posar con éxito cargas en la Luna. Tienen en desarrollo dos misiones más: Luna 26 será un orbitador que diversas fuentes indican que podría haber la posibilidad de contener algún instrumento chino y Luna 27, una sonda de aterrizaje que estará equipada con un taladro europeo capaz de excavar y recoger muestras de hasta dos metros bajo la superficie. Los continuos retrasos debido al escaso presupuesto y la falta de experiencia de la agencia en este tipo de misiones científicas han lastrado el desarrollo del programa, pero sin duda el renovado interés de la NASA por la Luna hayan acelerado los planes.

 

El módulo ESL de la Agencia Espacial Europea

La Agencia Espacial Europea tenía previsto una misión conjunta con los otros dos socios minoritarios de la ISS, Japón y Canadá, de recogida de muestras usando la estación espacial Gateway como escala para una misión cercana a 2024. Como los planes de la administración Trump se han acelerado no tenía sentido una misión de recogida de muestras automática cuando está previsto un alunizaje tripulado, por lo que los planes han cambiado. Actualmente está en fase de desarrollo el diseño de una plataforma reutilizable de gran capacidad para la recogida de muestras mediante un rover. Podría servir también como vehículo logístico en el programa Artemisa y para otro tipo de experimentos en la superficie lunar. La fase de diseño acabará en 2022 y su primera misión podría ser en 2025.

 

Japón y la misión de bajo coste SLIM

Algo más realista es la misión de bajo coste SLIM de la Agencia Espacial japonesa para alunizar mediante un pequeño módulo lunar en 2022. La sonda, de aproximadamente 200 kg, intentará alunizar con una precisión de 100m en el cráter Mare Nectaris cerca del ecuador lunar. Para ello, una vez que se aproxime al suelo lunar, se dejará caer de lado para que la instrumentación tenga más cerca el regolito lunar.

Representación artística de la sonda SLIM de la agencia espacial japonesa

Representación artística de la sonda SLIM de la agencia espacial japonesa

Como vemos, todas las agencias están con los ojos puestos en nuestro único satélite natural. Sin duda el renovado interés de la NASA arrastrara a sus socios y aliados y abrirá una nueva carrera contra China para volver a la superficie. Sin duda se abre una nueva etapa tanto en el vuelo tripulado como el logístico y científico de envío de cargas a la luna donde países y empresas privadas quieren su parte.

Lanzada la sonda india Chandrayaan 2 rumbo a la superficie de la Luna

Por primera vez en su historia, la India intentará posar un aterrizador y un rover en la superficie lunar. La misión, que además consta de un orbitador polar, se ha iniciado con el exitoso lanzamiento hoy 22 de julio mediante un lanzador GSLV Mark 3, también de manufactura india, desde el centro espacial Satish Dhawan, al este del país. Es la segunda misión india rumbo a la Luna, tras la exitosa misión Chandrayaan 1, orbitador que fue lanzado en 2008 y detectó depósitos de hielo en los cráteres polares. En caso de éxito, la India se convertiría en la cuarta nación en conseguir alunizar tras Estados Unidos, Unión Soviética y China y la tercera en conseguir enviar un rover tras URSS y China.

Elementos de la misión

Elementos de la misión Chandrayaan.

Elementos de la misión Chandrayaan. Créditos: ISRO. Composición @NoSoloSputnik

El orbitador tiene nueve instrumentos científicos y una masa de 2,4 toneladas. Se espera que orbite la Luna durante un año, tomando imágenes de la superficie, buscando signos de agua y estudiando el medio lunar.

Imagen del aterrizador y orbitador antes de colocarlos en la cofia. ISRO

La sonda de aterrizaje Vikram, bautizada en honor al padre del programa espacial indio Vikram A. Sarabhai, lleva un sismómetro, un retroreflector láser suministrado por la NASA, una sonda de Langmuir y un experimento para medir el gradiente de temperatura de la superficie lunar. Del interior de la sonda se desplegará el mini rover Pragyaan, de seis ruedas y apenas 27 kilos, tiene un panel solar vertical a modo de antena y dispone de dos instrumentos, un espectrómetro APXS para estudiar el regolito lunar y un espectroscopio láser.

Imagen del aterrizador y el rover desplegado. ISRO

Tanto el aterrizador Vikram como el rover Pragyan tienen una “vida útil” muy corta de unos pocos días, dado que solo usan paneles solares como suministro de energía, funcionarán durante el día lunar (14 días terrestres).

Interim del viaje y llegada a la Luna

Los diferentes componentes de la misión viajan juntos en órbita terrestre, cada vez con un apogeo mayor para ahorrar combustible y tras una serie de maniobras entrar en órbita lunar. Tras una serie de maniobras para reducir la órbita hasta los 100 km, desplegará el aterrizador. El día elegido para el alunizaje es el 9 de septiembre.

El lugar de aterrizaje se encuentra entre los cráteres Manzinus y Simpelius a 67º sur en la cara visible. Sería la sonda en alunizar más cerca de los polos en caso de éxito.

Planes de la agencia espacial ISRO

Esta compleja y ambiciosa misión supone una prueba de fuego para la agencia espacial ISRO. La sonda predecesora fue la primera en desplegar un impactador en la superficie y así estudiar el polvo eyectado desde la órbita, detectó depósitos de hielo en los cráteres polares. Aunque perdieron el contacto al año de misión cuando estaban previstos dos, es considerada un rotundo éxito.

Su segunda sonda científica y primera interplanetaria, la sonda Mangalyaan o MOM (Mars Orbiter Mission), lleva orbitando Marte desde septiembre de 2014.

Por otro lado, este es el segundo lanzamiento exitoso del cohete de mayor capacidad, el GSLV-MkIII. Este lanzador, capaz de poner diez toneladas en LEO, portará la futura nave espacial tripulada Gaganyaan. El deseo principal de la agencia es la de convertirse en la cuarta nación en poner humanos en el espacio. Preveen realizar el primer vuelo tripulado a comienzos de 2022.

Aterrizajes exitosos en la Luna

 

Primera panorámica desde la cara oculta de la Luna

Tras unos días de parón informativo de los responsables de la misión china Chang’e 4 por fin han hecho público el vídeo del alunizaje en la cara oculta, tal como hicieron con su predecesora hace unos años.

Para evitar el calor del mediodía lunar las operaciones se han visto reducidas, y el pasado jueves 10 el rover Yutu II echó a rodar de nuevo para poder inmortalizar a la Chang’e 4 que le trajo hasta allí.

Vistazo de Yutu 2 a la sonda Chang'e 4 desde la superficie lunar.

Vistazo de Yutu 2 a la sonda Chang’e 4 desde la superficie lunar. Créditos: CSNA/CLEP

La sonda Chang'e 4 le devuelve la mirada al rover Yutu 2

La sonda Chang’e 4 le devuelve la mirada al rover Yutu 2. Créditos: CSNA/CLEP

 

Chang’e 4 y el rover Yutu 2 logran alunizar con éxito en la cara oculta de la Luna

De madrugada en España y sin apenas testigos dado que no hubo emisión en directo, la Agencia Espacial China CNSA comunicaba en el día de ayer 3 de enero, el éxito en el alunizaje en la cara oculta de la Luna. Al primer intento, China inauguraba por fin su derecho a figurar con su misión Chang’e 4 dentro de los hitos de exploración de nuestro satélite, como la primera sonda en aterrizar en la cara oculta y desplegar el rover bautizado como Yutu 2 en la superficie.

Imagen del despliegue con éxito del rover chino Yutu 2 sobre la superficie lunar

El rover chino Yutu 2 sobre la superficie lunar. Créditos CNSA

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China lanza con éxito la misión Chang’e 4 rumbo a la cara oculta de la Luna

Ayer China lanzó la octava y más ambiciosa misión de exploración lunar enviada hasta ahora. A bordo de un cohete Larga Marcha 3B desde el Centro Espacial de Xichang, el aterrizador y el nuevo rover de la misión Chang’e 4 ponen rumbo a la cara oculta de nuestro satélite.

En caso de éxito se convertirán en la primera potencia en conseguir este hito. Es la primera también en intentarlo. Concebida inicialmente como una copia de su predecesora, la sonda Chang’e 3 y el rover Yutu, la nueva misión está compuesta también por un módulo aterrizador y un pequeño rover que deberán aterrizar y estudiar la desconocida región de la cara oculta en el cráter Von Karman.

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