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Lunar Flashlight, la excitante misión en busca de agua en el polo sur de la Luna

Cuando la primera misión del futuro lanzador pesado y la nueva cápsula tripulada Orion despegue en su primera misión de prueba en el año 2018, la EM1 (Exploration Mission 1), llevará además una valiosa carga científica que promete revolucionar el futuro de la exploración espacial. Se trata de los “cubesats“, pequeños nanosatélites de tecnología avanzada que las principales agencias espaciales, compañías y universidades de todo el mundo llevan desarrollando su potencial durante los últimos años, debido a su bajo costo y a la facilidad de acoplarlo como carga secundaria casi en cualquier lanzamiento orbital.


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Los picos más altos del Sistema Solar

Los Picos más altos del Sistema Solar

Antes de entrar a clasificar los denominadas Picos más altos del Sistema Solar, conviene decir que hay cierta controversia al definir cuánto de alto es una montaña o volcán. Partiendo de que al ser en cuerpos celestes diferentes, la comparación resulta difícil dado que en la Tierra tenemos el “nivel del mar” o punto de elevación cero, y en Marte por ejemplo, es donde la presión del aire tiene una temperatura cercana al punto de fusión del agua. En otros lugares podría ser el nivel medio de altura de la superficie del cuerpo o bien el área circundante.

Monte Everest

Aun teniendo definido un nivel de elevación cero en nuestro planeta, el pico situado a más altura sería el monte Everest, porque su cima está a los 8.848 metros sobre el nivel del mar, sin embargo el volcán Mauna Kea tiene sólo 4.170 metros sobre el nivel del mar y una altura de 6.000 metros desde su base hasta la superficie del océano, llegando a más de 10.000 metros de altura total. Sería por tanto, la montaña de mayor altura desde la cumbre a la base.

Mauna Kea

En este caso, sólo haremos hincapié en las que consideramos las 5 más altas montañas del Sistema Solar desde su base a la cima, y nuestro Everest o Mauna Kea se quedan pequeños en comparación con otros montes gigantes en diferentes cuerpos del Sistema Solar “conocido” hasta ahora, y no entrarían en este “top” que aquí enumeramos.

Ascraeus Mons en Marte

Monte Ascraeus en Marte

El Ascraeus Mons de Marte es el segundo mayor volcán de Marte y quinta montaña más alta del Sistema Solar. Es el mayor y más septentrional de los tres volcanes escudo conocidos como “Montes de Tharsis“, situados en la región del mismo nombre, cercana al ecuador marciano al oeste de Valles Marineris y al sureste del Monte Olimpo, el volcán más alto del Sistema Solar. Con cerca de 15 km de altura desde su base y alrededor de 480 km de diámetro, es fácilmente reconocible en una imagen global del planeta, estando rodeado de numerosos canales producidos por ríos de lava. La cumbre o punto más elevado está a 18 km del datum o nivel cero del planeta, estando las llanuras circundantes a una altura de entre 1 y 3 km de altura. Leer más sobre Ascraeus Mons en Marte.

Booüsaule Mons en Ío

Montes Boosaule en Ío

En el cuarto lugar de esta clasificación de Los Picos más altos del Sistema Solar se encuentran los Boösaule Mons en la luna galileana Ío de Júpiter. Los montes Boöusale son tres picos que se encuentran sobre una llanura elevada situada al noroeste del cráter activo Pelé. El mayor, lo llamaremos Monte Boösaule Sur, es un macizo de 17,5 km de altura, 4 km mayor que cualquier otro pico situado en el satélite galileano. Es de naturaleza tectónica, ¡sí!, en Ío hay tectónica de placas.

Toledo Montes en Jápeto

Toledo Montes en Jápeto

La cordillera ecuatorial bautizada como Toledo Montes en la luna Jápeto de Saturno fue descubierta por la sonda Cassini. Con una altura máxima de 20 km, tiene 20 km de ancho y 1.300 km de longitud. Este paraíso de escaladores está en la cara más oscura de la luna y se desconoce actualmente a que es debida su formación.

Rheasilvia Mons en Vesta

Monte Rheasilvia en Vesta

El Rheasilvia Mons en el asteroide Vesta fue descubierto por el Hubble en 1997 pero no sería bautizado hasta la llegada de la sonda DAWN de la NASA en 2011. Es un enorme cráter de impacto que cubre casi el 80% del diámetro del asteroide con 460km. El macizo central se eleva casi 22km desde el área circundante, una depresión de 8km de profundidad, así como diferentes escarpes del borde del cráter que se elevan entre 12 y 10 km, superando los 20km de altura total. Es el rasgo más importante del asteroide y se encuentra en el polo sur del mismo.

Olympus Mons en Marte

El Monte Olimpo en Marte

Por último y en primer lugar, se encuentra el volcán Olympus Mons de Marte. Observado por Schiaparelli a comienzos del s.XX, el astrónomo italiano lo nombró Nix Olympica (Nieves del Olimpo), debido a su iluminación respecto al resto del globo marciano visto desde telescopios, pero no fue hasta la visita de la sonda Mariner 9 en 1971 cuando se descubrió su naturaleza volcánica.

Con 22-23km de altura sobre la llanura circundante, es el mayor volcán del Sistema Solar, tres veces la altura del Monte Everest, y tiene un diámetro aproximado de 600km. Está rodeado por acantilados de 6km de altura y su caldera tiene entre 2,4 y 2,8 km de profundidad.

Este coloso marciano es a día de hoy el pico más alto del Sistema Solar conocido, por lo que podría ser que en un futuro cuando se estudien a fondo las lunas de Urano y Neptuno, en alguna de ellas se pudiera esconder alguna cima más alta que el Olympus Mons. Esperemos salir de esta duda algún día, ya que ninguna agencia espacial contempla actualmente mandar una sonda a estos lejanos mundos.

La cara “oculta” de la Luna

Mucho ha llovido desde que la sonda soviética Luna 3 (Lunik 3) fotografiara por primera vez la cara oculta de la Luna en octubre de 1959. Debido a que el movimiento de rotación lunar sobre sí misma y de traslación alrededor de la Tierra duran lo mismo, la Luna siempre nos muestra la misma cara.

La cara oculta de la Luna al tener una corteza más gruesa dificultó en las primeras etapas de su formación que se crearan las vastas llanuras planas que conocemos como “mares” que cubren la mayor parte de la cara visible. En la cara oculta predominan las cordilleras y cráteres siendo los mares Moscoiense (Mar Moscovita), Orientale (Mar Oriental) e Ingenii (Mar del Ingenio) los más destacados.

Cara oculta de la Luna

Gráfico de la cara oculta de la Luna y sus accidentes geográficos más destacados. Autor: Julio J. Díez.

Tras los mapeos de las sondas orbitales lunares norteamericanas, soviéticas y japonesas ya tenemos un mapa global completo de la cara oculta de la Luna al igual que de la cara visible.

En la pasada semana el observatorio DSCOVR nos mostró la Luna ocultando nuestro planeta desde el punto de Lagrange L1 Tierra-Sol.

Imagen de la Tierra y la cara oculta de la Luna obtenidas por la sonda DSCOVR. Imagen: NASA

Imagen de la Tierra y la cara oculta de la Luna obtenidas por la sonda DSCOVR. Imagen: NASA

Impresionante ¿no?.

En noviembre del pasado año ya pudimos observar otra icónica imagen de nuestro planeta y de nuestro satélite, obtenido por la sonda china Chang’e 5 T1 en su vuelo circumlunar, pero no tan alucinante como la del satélite DSCOVR.

La cara oculta de la Luna captada pr la sonda china Chang'e 5 T1 en noviembre de 2014

La cara oculta de la Luna captada pr la sonda china Chang’e 5 T1 en noviembre de 2014

Por el momento no hay sondas programadas para el descenso y estudio de la superficie en la cara oculta, pero diversos artículos1 señalan que la Agencia Espacial China está pensando en enviar a la cara oculta una sonda gemela a la Chang’e 3 con un mini rover como el Yutu, dentro del Programa Chino de Exploración Lunar. Sería la primera vez que una sonda se posase en la cara oculta de la Luna. Estaremos atentos para ver si finalmente los chinos se deciden a ello.

Para finalizar les dejamos con un poco de música del álbum conceptual “Dark Side of the Moon” de la banda británica Pink Floyd, editado en 1973. Esperamos que os guste.

1 Enlace al blog Eureka de Daniel Marín

El Programa Chino de Exploración Lunar

La República Popular de China está avanzando a pasos agigantados en sus programas científicos de exploración espacial. Al mismo tiempo que la agencia y sus astronautas cogen experiencia con misiones tripuladas en la órbita baja de la Tierra con su nave Shenzhou, está desarrollando una gran estación espacial llamada Tiangong y desarrollando un complejo programa de exploración lunar llamado Chang’e.

La Administración Espacial Nacional China (CNSA) concibió el Programa de Exploración Lunar Chang’e inicialmente en tres etapas. La primera consistiría en enviar dos misiones orbitales lunares (Chang’e 1 y Chang’e 2) para el estudio y mapeado de la superficie de la Luna y preparar los posibles lugares de alunizaje para la segunda etapa, compuesta de dos misiones de alunizaje (Chang’e 3 y Chang’e 4). La tercera etapa consistirá en una misión de recogida y retorno de muestras lunares de forma automática (Chang’e 5).


1ª etapa: Misiones orbitales

El orbitador Chang’e 1 se lanzó el 24 de octubre de 2007 a bordo de un lanzador Larga Marcha 3A desde el Centro Espacial de Xichang. Tras tres órbitas alrededor de nuestro planeta y la maniobra de inyección Trans Lunar llegaría a órbita lunar el 5 de noviembre del mismo año, doce días después de su lanzamiento. La sonda, con una masa de 2 350 kg, tras 16 meses orbitando la Luna, impactó con nuestro satélite el 1 de marzo de 2009, cumpliendo con éxito su misión.

La segunda misión, la Chang’e 2 consistía en un orbitador más sofisticado que su predecesor, con más instrumentos y una masa total de 2 480 kg. Fue lanzada el 1 de octubre de 2010 a bordo de un lanzador Larga Marcha 3C desde el Centro Espacial de Xichang, llegando a órbita lunar directamente sin orbitar la Tierra previamente, el 6 de octubre, 4 días y 16 horas después de su lanzamiento. Después de mapear la superficie selenita a resolución de 1,3 m abandonó la órbita lunar el 9 de junio de 2001 rumbo al punto de Lagrange L2 del sistema Tierra-Sol para probar sus estaciones de seguimiento terrestres, y de ahí rumbo al asteroide 4179 Toutatis, al que visitó el 13 de diciembre de 2012. En una sola misión, la CNSA consiguió varios hitos, orbitar la Luna directamente sin orbitar la Tierra, mapear el 100% de la superficie lunar, llegar al punto de Lagrange L2 del sistema Tierra-Sol y visitar un asteroide cercano, toda una proeza teniendo en cuenta la excasa experiencia adquirida con anterioridad.

Esquema de la trayectoria de la sonda Chang'e 2.

Esquema de la trayectoria de la sonda Chang’e 2.


2ª etapa: Alunizajes.

La Chang’e 3 consistía en un módulo aterrizador portando un mini rover, llamado Yutu (“Conejo de Jade”) en su interior. Fue lanzada el 1 de diciembre de 2013 a bordo de un lanzador Larga Marcha 3B desde el Centro Espacial de Xichang. Con una masa de 1 200 kg y el rover de 140 kg entró en órbita polar lunar el 6 de diciembre, alunizando con éxito en la región de Mare Imbrium (“Mar de las lluvias”) cerca de Sinus Iridium (lugar previsto) el 14 de diciembre del mismo año. Tras cumplir con éxito el alunizaje el rover recorrió los alrededores del módulo aterrizador durante dos días lunares antes de que un fallo provocara su inmovilidad. Actualmente el módulo aterrizador y el rover se mantienen activos, superando los planes iniciales de duración primaria de la misión de tres meses, consiguiendo así otro hito para la carrera lunar china, el de posar suavemente una sonda en la superficie y un vehículo de ruedas, hecho que no ocurría desde que la sonda soviética Luna 24 lo hiciera en 1976.

Vídeo conmemorativo de la misión Chang’e 3. Edición: Julio J. Díez.

La Chang’e 4 consistirá en una versión modificada y mejorada de su antedecesora, tal como la Chang’e 2 lo era de la Chang’e 1. Está previsto su lanzamiento para 2017, pero aún no se ha confirmado nada al respecto.

3ª etapa: Recogida y retorno de muestras.

Esta sería sin duda la misión más ambiciosa del programa, la recogida y retorno de muestras lunares a la Tierra por una sonda robótica. La Chang’e 5 está programada para ser lanzada en el año 2017 a bordo de un lanzador Larga Marcha 5 actualmente en desarrollo. Su misión sería la de recoger 2 kg de muestras lunares e introducirlas en un módulo de ascenso que deberá despegar de la superficie lunar y acoplarse en órbita para transferir las muestras a otro módulo orbital situado en órbita polar. Éste módulo estaría compuesto de un módulo de reentrada similar a la cápsula Shenzhou pero de menores dimensiones y un módulo orbital, los cuáles con las muestras ya transferidas abandonarían la órbita lunar rumbo a la Tierra. Todo un complejo sistema que sin duda acortará las pruebas y pasos previos para una hipotética misión tripulada.

La cápsula de reentrada ha sido probada en la misión Chang’5 t1, un demostrador tecnológico que fue lanzado el 23 de octubre de 2014 a un vuelo circunlunar y regresó a la Tierra el 31 de octubre usando una técnica de doble reentrada atmosférica. Esta técnica es la utilizada en las misiones tripuladas Apolo que regresaron tras poner al hombre en la Luna.

Todo parece indicar que una vez concluídas estas tres etapas, lo siguiente sería hacer un vuelo circunlunar tripulado (como la misión Apolo 8) o un alunizaje tripulado. Sin duda un enorme y costoso reto, al que aún no han puesto fecha en el calendario pero que estarían en condiciones de realizar en caso de que prueben las tecnologías capaces de realizar esta proeza en la próxima misión Chang’e 5, como son el lanzador Larga Marcha 5 y el ascenso desde la superficie lunar y acoplamiento en órbita lunar y vuelta a la Tierra.

Desde No Sólo Sputnik estaremos atentos a esta nueva superpotencia espacial que va consiguiendo hitos a cada misión que realiza.

Enlaces de interés:

Lanzamientos orbitales de 2014

Un año más (y van 10 años consecutivos), Rusia encabeza la clasificación de número de lanzamientos orbitales con un 40% del total de los 91 lanzamientos realizados en el año. Le sigue Estados Unidos con 23 y China con 15.

Lanzamientos orbitales del año 2014

Tabla lanzamientos orbitales del año 2014. Autor: Julio J. Díez

Estos lanzamientos incluyen lanzamientos de prueba de lanzadores o cápsulas, misiones de mantenimiento, construcción y relevo de tripulaciones de la ISS (Estación Espacial Internacional) y su reabastecimiento, lanzamiento de satélites científicos o militares (conocidos) y misiones planetarias o de estudio de otros cuerpos.

De los países con capacidad propia para realizar este tipo de lanzamientos este año no han lanzado ninguno Corea del Norte, Corea del Sur ni tampoco Irán. El consorcio internacional de Sea Launch ha realizado un lanzamiento, desde una plataforma móvil desde un barco posicionado en aguas internacionales, lo más cercana posible al ecuador.

Del total de lanzamientos solo resultaron fallidos o parcialmente fallidos 4, resultando un 95,6% de efectividad, lo que da una clara idea del grado de seguridad y competitividad que se ha alcanzado en este ámbito. De los 91 realizados, un cohete Antares-130 con la carguera de reabastecimiento de la ISS Cygnus CRS-3 explotó durante el despegue y un cohete Protón-M con etapa Briz-M ruso tuvo un error tras un lanzamiento exitoso que supuso la pérdida del satélite Ekspress-AM4R que portaba. Además de estos dos fracasos habría que añadir un fallo parcial de un cohete Protón-M con etapa Briz-M ruso con el satélite Ekspress-AM 6 y un cohete Soyuz-STB con etapa Fregat-MT con dos satélites Galileo de Ariannespace lanzado desde la Guayana Francesa.

Nuevos lanzadores en servicio.
Este año hemos podido ver el primer vuelo de diversos lanzadores. Algunos de ellos son modificaciones de algunos ya en servicio como son el Antares-120, el Antares-130 (ambos de la empresa privada Orbital Sciences), el Falcon-9 v1.1 (SpaceX), el Larga Marcha chino CZ-3C/G2 y el primero de una nueva línea de lanzadores pesados rusos, el Angara-A5 con etapa Briz, lanzado desde el cosmódromo ruso de Plesetsk.

Misiones tripuladas.
Este año en cuanto a misiones tripuladas, sólo se han realizado las cuatro misiones Soyuz-TMAm efectuadas por Rusia destino a la ISS. EEUU sigue sin disponer de nave tripulada y China este año no ha realizado ninguna misión tripulada Shenzhou.

Misiones de reabastecimiento a la ISS.
Además de las cuatro cargueras rusas Progress enviadas a la ISS, también se han lanzado con éxito dos cargueras Cygnus de la empresa privada estadounidense Orbital Sciences, dos cargueras Dragon de la empresa privada estadounidense SpaceX y la última de las cargueras automáticas de la ESA, el ATV-5 “Georges Lemaître”.

Sondas espaciales
En cuanto a sondas espaciales para el estudio del sistema solar, este año sólo se han lanzado dos, la primera de ellas la misión china a un vuelo circunlunar y reentrada en la Tierra de una minicápsula, la Chang’e 5 t1, un demostrador tecnológico como prueba de la futura Chang’e 5 de recogida y retorno de muestras lunares. Por otra parte, los japoneses han lanzado la sonda Hayabusa-2 rumbo al asteroide cercano 1999 JU3 para una misión de estudio, recogida y retorno de muestras.

Fuente: Gunter’s Space Page.

Vídeo del lanzamiento fallido del cohete Antares-130 con la carguera Cygnus CRS-3

Vídeo del lanzamiento exitoso del nuevo lanzador pesado ruso Angará 5