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¿Descubrió Herschel los anillos de Urano en el siglo XVIII?

El descubrimiento oficial de los primeros anillos de Urano sucedió de una manera muy casual un día como hoy 10 de marzo hace 40 años, en el año 1977, durante una campaña internacional realizada desde diferentes observatorios por todo el mundo con objeto de observar la ocultación de la estrella SAO58687 por el planeta Urano.

Esta imagen en color falso del infrarrojo obtenida por el Telescopio Espacial Hubble en agosto de 1998 muestra los anillos junto al planeta. La luz infrarroja nos permite ver detalles de las diferentes capas de la atmósfera de Urano, que ha sido mejorada digitalmente con color falso. Créditos: JPL/NASA

Esta imagen en color falso del infrarrojo obtenida por el Telescopio Espacial Hubble en agosto de 1998 muestra los anillos junto al planeta. La luz infrarroja nos permite ver detalles de las diferentes capas de la atmósfera de Urano, que ha sido mejorada digitalmente con color falso. Créditos: JPL/NASA/STScI

Las ocultaciones de una estrella son de gran interés científico porque permiten estudiar diferentes aspectos del astro ocultado y en este caso concreto del astro más cercano. Las pretensiones de dicho estudio pasaban por investigar la variación de luz de la estrella a su paso tras las capas más externas de la atmósfera de Urano. Fue entonces cuando los astrónomos James L. Elliot, Edward W. Dunham y Jessica Mink pudieron medir los tiempos de ocultación de la estrella gracias a un telescopio reflector Cassegrain de 91cm montado a bordo de un avión del Kuiper Airborne Observatory (KAO). Los datos recabados no pudieron ser más interesantes. Antes de la ocultación prolongada de casi 25 minutos de la estrella por el planeta Urano, pudieron apreciar cinco disminuciones de intensidad de la estrella y posteriormente a la ocultación prolongada producida por el planeta apreciaron de nuevo cinco variaciones, deduciendo así la existencia de cinco anillos alrededor del planeta. Más tarde anunciarían la existencia de cuatro anillos más. Por aquel entonces solo se conocía la existencia de los anillos de Saturno, por ello el descubrimiento supuso una gran sorpresa a la comunidad internacional. Lee el resto de esta entrada

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