Exploración de Mercurio

Llegar hasta Mercurio desde nuestro planeta supone un gran reto tecnológico debido a la gran energía que supone entrar en órbita por culpa de la proximidad del Sol. El pozo gravitatorio del Sol hace que una sonda que tenga que entrar en órbita del planeta requiera un Delta-V mayor que la necesaria para llegar a los planetas exteriores en términos energéticos. Otro de los inconvenientes es que debido a la ausencia de una atmósfera densa en Mercurio, no se pueden utilizar técnicas de aerofrenado para reducir la velocidad de la sonda. La única ventaja de su ubicación en el Sistema Solar interior es que se puede utilizar al planeta Venus mediante asistencias gravitatorias o flyby que no consumen energía. La única sonda que orbitó el planeta hasta ahora, la sonda norteamericana Messenger, pese a las seis asistencias gravitatorias realizadas antes de entrar en órbita de Mercurio, el 55% de la masa total de la nave era el combustible necesario para el éxito de las maniobras de inserción orbital. Además, las sondas deben lidiar con los cambios extremos de temperatura que en el día llegan a los 350 grados y en la noche caen hasta los 170 grados bajo cero. Por tanto, lejos de lo que pudiera parecer por la distancia a nuestro planeta, pasar cerca de Mercurio es más costoso en lo que a combustible se refiere que hacia cualquier otro planeta del Sistema Solar.

Cronología de exploración espacial de Mercurio

Misión País Lanzamiento Llegada Tipo de misión
Mariner 10 EEUU 1973 1974 Sobrevuelo cercano
Messenger EEUU 2004 2011 Orbitador
Bepi-Colombo Europa-Japón 2017* 2019* Dos orbitadores

Mercurio fue el último de los planetas interiores del Sistema Solar en ser visitado por una sonda robótica. Ya se habían realizado los seis alunizajes tripulados en la Luna y se habían visitado y aterrizado sobre las superficies de Venus y Marte con sondas automáticas. Antes de que la sonda Mariner 10 sobrevolase Mercurio por primera vez, ya se había visitado también al planeta Júpiter con la sonda norteamericana Pioneer 10 en 1973.

Cronología Exploración de Mercurio

 

Mariner 10

Sonda Mariner 10

Sonda Mariner 10

La sonda interplanetaria norteamericana Mariner 10, o Mariner X, fue la primera sonda en estudiar en profundidad el planeta Mercurio.  Utilizó al planeta Venus para la asistencia gravitacional de aceleración para llegar a Mercurio, quedando en una órbita solar en dirección opuesta a la terrestre que le permitió sobrevolar el planeta en tres ocasiones en los años 1974 y 1975. Se convirtió en la primera sonda que utilizó esta técnica de asistencia gravitacional, allanando el camino a las futuras naves Voyager que pocos años más tarde surcarían el sistema solar exterior visitando los planetas gigantes.

 

Messenger

Sonda Messenger

Sonda Messenger

La sonda Messenger de la NASA se convirtió en la primera sonda en orbitar Mercurio en 2011 tras varios sobrevuelos tanto de la Tierra, Venus y Mercurio. Durante más de 4100 órbitas al planeta en 4 años de misión orbital, determinó la composición de la superficie del planeta, reveló su historia geológica, descubrió que su campo magnético está desviado del centro del planeta y certificó que sus depósitos polares están compuestos de agua helada, entre otros muchos descubrimientos. La misión finalizó en abril de 2015 estrellándose sobre la superficie.

 

Bepi-Colombo

Sonda Bepi-Colombo

Sonda Bepi-Colombo

La misión Bepi-Colombo será la primera misión de la Agencia Espacial Europea (ESA) y la Agencia Japonesa de Exploración Espacial (JAXA) dirigida al estudio del planeta. Se compone de dos orbitadores y el módulo de transeferencia, que deberán despegar en la ventana de lanzamiento que se abre en enero de 2017 para llegar a Mercurio en enero del año 2024 después de ocho maniobras de asistencia gravitacional en la Tierra, Venus y Mercurio antes de la inserción orbital. La duración prevista de la misión será de un año orbitando Mercurio pudiéndose ampliar a otro más.

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