BepiColombo

BepiColombo es una misión conjunta entre la Agencia Espacial Europea (ESA) y la Agencia Japonesa de Exploración Espacial (JAXA) al planeta Mercurio. Contará con cuatro módulos, el orbitador europeo Mercury Planetary Orbiter (MPO), el orbitador japonés Mercury Magnetospheric Orbiter (MMO), un escudo térmico (MOSIF) y un módulo de propulsión (MTM) que llevará a ambas sondas al pequeño planeta. El europeo MPO va equipado con once instrumentos científicos para estudiar el interior, la superficie y la exosfera del planeta. El japonés MMO (Orbitador Magnetosférico de Mercurio) lleva cinco instrumentos para estudiar su campo magnético y su interacción con el viento solar.

Ilustración artistica de los dos orbitadores de la misión BepiColombo en Mercurio

Ilustración artistica de los dos orbitadores de la misión BepiColombo en Mercurio.
Créditos: Sonda: ESA/ATG medialab; Mercurio: NASA/JPL

El lanzamiento se llevó a cabo mediante un lanzador Ariane desde la Guayana Francesa el pasado 20 de octubre de 2018. Tras el lanzamiento, BepiColombo volverá a pasar junto a la Tierra en abril del 2020 para desviar su trayectoria y dirigirse hacia la órbita de Venus. Después sobrevolará Venus dos veces, en octubre del 2020 y agosto del 2021, lo que aprovechará para obtener nuevos datos de la atmósfera y la estructura interna del planeta, antes de poner rumbo a Mercurio.

Deberá sobrevolar Mercurio seis veces en los cuatro años siguientes para frenar lo suficiente y poder situarse en órbita en diciembre del 2025. En total habrá recorrido más de 8.500 millones de km en siete años, realizando un total de 13 órbitas al Sol, antes de que los orbitadores MPO y MMO se separen para trabajar en órbitas distintas alrededor del pequeño planeta. Se espera que la misión inicial europea en la órbita dure un año aunque está prevista aumentarla un año siempre y cuando a finales de 2026 se encuentre en buen estado. Después se le acabará el combustible para controlar su trayectoria y quedará en órbita alrededor de Mercurio durante cientos de años. Por el contrario, está previsto que el módulo japonés acabe su misión estrellándose contra el planeta.

Recreación artística de la separación del orbitador MMO de la misión BepiColombo en Mercurio

Recreación artística de la separación del orbitador MMO de la misión BepiColombo en Mercurio

En caso de éxito se convertirá en la tercera misión en visitar Mercurio tras la Mariner 10 y la Messenger, la primera de Europa y Japón.

Recreación artística del orbitador MMO en Mercurio. Créditos: Akihiro Ikeshita.

Recreación artística del orbitador MMO en Mercurio. Créditos: Akihiro Ikeshita.

Fechas clave de la misión BepiColombo

Lanzamiento 19 de octubre de 2018
Sobrevuelo de la Tierra 13 de abril de 2020 11 264 km
Primer sobrevuelo de Venus 16 de octubre de 2020 10 907 km
Segundo sobrevuelo de Venus 11 de agosto de 2021 1 007 km
Primer sobrevuelo de Mercurio 2 de octubre de 2021 200 km
Segundo sobrevuelo de Mercurio 23 de junio de 2022 200 km
Tercer sobrevuelo de Mercurio 20 de junio de 2023 200 km
Cuarto sobrevuelo de Mercurio 5 de septiembre de 2024 200 km
Quinto sobrevuelo de Mercurio 2 de diciembre de 2024 400 km
Sexto sobrevuelo de Mercurio 9 de enero de 2025 345 km
Llegada a la órbita de estudio de Mercurio 5 de diciembre de 2025
Fin de la misión inicial 1 de mayo de 2027
Fin de la misión extendida 1 de mayo de 2028
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