Messenger

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La sonda norteamericana MESSENGER fue la séptima misión del programa Discovery de la NASA y primera sonda en orbitar Mercurio. Fue lanzada el 3 de agosto de 2004 mediante un lanzador Delta II Heavy desde Cabo Cañaveral.

El nombre MESSENGER es un acrónimo de MErcury Surface, Space ENvironment, GEochemistry and Ranging (Superficie, Ambiente Espacial, Geoquímica y Medición de Mercurio). Su misión fue la de crear un mapa global de Mercurio y caracterizar su composición química, determinar la existencia de agua y volátiles en los polos, estudiar su historia geológica y determinar la naturaleza del campo magnético y exosfera. Sería la segunda sonda en visitar el planeta, ya que en los años 74 y 75 la sonda Mariner 10 sobrevoló el planeta en tres ocasiones, mapeando tan solo el 40% de su superficie.

La sonda tuvo que realizar varias maniobras de asistencia gravitatoria antes de llegar a Mercurio. El 2 de agosto de 2005 sobrevoló la Tierra a 2.347 km y en Venus lo haría en dos ocasiones, el 24 de octubre de 2006 a 2.992 km de altitud y el 5 de junio de 2007 a tan solo 338 km antes de llegar a Mercurio.  Después realizó tres sobrevuelos de Mercurio, el 14 de enero y el 6 de octubre de 2008 y el tercero el 29 de septiembre de 2009, todos cerca de 200 km de distancia y antes de la maniobra de inserción orbital el 18 de marzo de 2011.

Con una masa total al lanzamiento de 1.107,9 kg, llevaba cerca de 607 kg de propelente y helio. Acumuló más de 4.100 órbitas al planeta durante una misión de más de 1.500 días enviando 289000 imágenes y 10 terabytes de datos durante toda su misión.

La misión primaria terminó el 17 de marzo de 2012 y en su primera misión extendida, el 6 de marzo, se logró cartografiar la totalidad de la superficie a una resolución de 200km/pixel. Después de ello la sonda pasó a una distancia a tan solo 20km de altitud para seguir sus hasta el 30 de abril de 2015, fecha elegida para estrellar la sonda contra la superficie, una vez agotadas las existencias de combustible.

Los hitos principales de la misión fueron:

  • Primera sonda en orbitar Mercurio y cartografiar toda su superficie.
  • Descubrió hielo de agua y compuestos orgánicos en las áreas en permanente sombra de algunos cráteres del polo norte.
  • Detectó evidencias de pasada actividad volcánica en la superficie y un gran núcleo fundido que genera un campo magnético muy fuerte.
  • En la superfie, completó examinó unas depresiones llamadas hollows que podrían deberse a actividad volcánica en el pasado y estudió los elementos volátiles presentes en los cráteres. Realizó un mapa global de composición de la superficie y un modelo en 3D de la magnetosfera.

Los instrumentos que llevaba a bordo de la nave eran un sistema de captación de imágenes tridimensionales (MDIS), espectómetros de rayos gamma y neutrones (GRNS), de rayos X (XRS), altímetro láser (MLA), espectómetro para medir la composición de la atmósfera y superficie (MASCS), un magnetómetro (MAG) un espectómetro de plasma y partículas energéticas (EPPS).

El coste total de la misión fue de 446 millones de dólares aproximadamente.

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