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James L. Green: “Plutón es fascinante y de una complejidad inesperada”

EL pasado martes 17 de diciembre tuve la ocasión de asistir a la conferencia de James L. Green, director de Ciencias Planetarias de la NASA, sobre el encuentro de la sonda New Horizonts con Plutón. La misma tuvo lugar en el Planetario de Madrid, dentro de su programación de conferencias de otoño.

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James L. Green, Director de la división de Ciencias Planetarias de la NASA. Imagen de archivo.

Durante la hora y cuarto que duró la conferencia, explicó con claridad y entusiasmo lo que sabíamos de Plutón y todos los descubrimientos de la sonda ha realizado en su flyby sobre el planeta en el pasado mes de julio. Se abre una nueva etapa de investigación sobre estos mundos de hielo, sobre su comportamiento y como han modelado su superficie tras una intensa actividad geológica.

Introdujo primero con datos físicos y orbitales del planeta y sus satélites, la trayectoria de la sonda y como se planificó desde la NASA el citado encuentro totalmente automatizado, dado que la señal de la Tierra tarda en llegar a la sonda 4h 30min.

Comentó también la dificultad de planificar una sonda de este tipo, a un objetivo tan lejano, como antes de ser lanzada se dirigía a un planeta con tres lunas y al llegar, ya era clasificado un planeta enano con cinco lunas.

Aseguró que la New Horizonts es el primer paso para el conocimiento de Plutón, de la que el siguiente debería ser orbitar el planeta y por último mandar una sonda a su superficie. No se aventuró a pronosticar cuando otra sonda visitará Plutón, añadiendo que aún quedan muchos meses de recibir información muy valiosa que fue recogida por la sonda en su encuentro. Meses que junto lo que ya conocemos gracias a la sonda, han hecho cambiar nuestra visión de Plutón y la importancia de este cuerpo tan fascinante y de una complejidad inesperada, para nuestro conocimiento sobre la formación del Sistema Solar y del Cinturón de Kuiper más allá de la órbita de Neptuno.

James L. Green es el máximo responsable de todas las sondas espaciales enviadas por la NASA para el conocimiento del Sistema Solar, exceptuando las enviadas al Sol. Ha publicado más de 100 artículos sobre  el estudio de la magnetosfera de Júpiter y la Tierra. Recibión el premio japonés Kotani en 1996 y el premio Arthur S. Fleming en 1998 por su importante actividad internacional sobre tratamiento de datos científicos y por su trabajo para el Gobierno Federal de EEUU.

Conferencias de Otoño del Planetario de Madrid organizadas por Obra Social de La Caixa.

Conferencias de Otoño del Planetario de Madrid organizadas por Obra Social de La Caixa.

La próxima conferencia del programa de otoño del Planetario de Madrid tratará de la sonda Rosetta y de lo que hemos aprendido sobre los cometas gracias a esta sonda europea. El ponente es Pedro Gutiérrez del Instituto de Astrofísica de Andalucía (IAA-CSIC).

Enlace al programa de Conferencias de Otoño del Planetario de Madrid.

 

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La diversidad inusitada de Plutón

“Plutón nos muestra una diversidad de formas de relieve y complejidad de procesos que rivalizan con cualquier cosa que hayamos visto en el sistema solar”, dijo el investigador principal del equipo de la sonda americana New Horizons, Alan Stern, del Instituto de Investigación del Sudoeste (SwRI) en Colorado. Con esas palabras textuales de Stern podemos perfectamente describir las increíbles nuevas imágenes recibidas de la NH a su paso por Plutón el pasado mes de julio.

Dunas, glaciares, llanuras heladas, arroyos de nitrógeno congelado, zonas montañosas, cráteres antiguos. Estamos ante un mundo complejo tan fascinante como lo puede ser Marte o las lunas Titán o Europa.

Plutón captado por la New Horizonts el 14 de julio (NASA/JHUAPL/SwRI)

Plutón captado por la New Horizonts el 14 de julio (NASA/JHUAPL/SwRI)

Según dice Stern, “Esta imágen te hace sentir allí mismo, en Plutón, investigando el terreno por tus medios” y no cabe duda de la majestuosidad de la imagen. Los pelos de punta al ver semejante estampa, como si a vista de pájaro estuviéramos flotando en un globo, apreciando las increíbles y preciosas estructuras montañosas a contraluz, perfecto para apreciar el relieve, los glaciares, las llanuras heladas y la sorprendente atmósfera que envuelve este gélido planeta. Sin duda una estampa que se quedará grabada en nuestras retinas, como una de las más bellas imágenes de la historia de la exploración espacial en opinión de un servidor.

Plutón

Plutón a 18.000km de distancia. A la derecha Sputnik Planum, los montes Norgay a la izquierda y los montes Hillary en el horizonte. (NASA/JHUAPL/SwRI)

 

El terminador de Plutón

Detalle del terminador (límite entre la parte iluminada por el Sol y la oscuridad) de Plutón captado por la NH a 18.000km de distancia donde se pueden distinguir nieblas cercanas a la superficie (NASA/JHUAPL/SwRI).

 

Sputnik Planum en detalle

Glaciares y depósitos de hielo en la región de Sputnik Planum y canales o fracturas recorriendo la superficie en la parte derecha (NASA/JHUAPL/SwRI).

 

Zonas oscuras de Plutón

Detalle de las áreas oscuras donde se puede apreciar dunas en las llanuras y cráteres antiguos (NASA/JHUAPL/SwRI).

 

El equipo de la misión también ha publicado un vídeo virtual realizado a partir de las imágenes recibidas por la sonda, actualmente en rumbo de 2014 MU69, un objeto del Cinturón de Kuiper a ocho mil millones de kilómetros del Sol, donde llegará en enero de 2019, en caso de que la NASA lo apruebe y dediquen fondos para la extensión de la misión.


Imágenes originales y a mayor resolución: JPL Photojournal