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Plutón como nunca antes lo habías visto

Ayer martes 14 de julio, la nave espacial norteamericana de la NASA conocida como New Horizons (“Nuevos Horizontes”) realizó el histórico encuentro con el planeta enano Plutón. Atrás quedaron los más de nueve años de viaje a través del Sistema Solar y los 4.828 millones de kilómetros recorridos hasta este hito histórico.

Tras 50 años de exploración espacial robótica por fin hemos contemplado el rostro de este bello planeta y su mayor luna Caronte. Sin duda una bella estampa la que nos deja este histórico día. La NASA, tan criticada en muchas ocasiones, puede decir que  ha explorado todos los cuerpos de importancia del Sistema Solar, terminando así una etapa, de estudio preliminar del mismo.

Ahora podemos decir que la humanidad, (o los americanos) han llegado a Plutón, el último y más lejano de los planetas de nuestro sistema
cuando nacimos y que desde el 2006 dejó de serlo para pasar a ser un “planeta enano”.

Plutón NewHorizonts
Durante los últimos meses de acercamiento, cada imagen obtenida por las cámaras de la New Horizonts mejoraba la anterior y ni que decir tiene de que ni el mejor de nuestros telescopios espaciales era capaz de llegar a semejante resolución. Como decían en la NASA, “tenemos geología”, y mucha.
Marte ya no es el único cuerpo de tono rojizo conocido, y según los datos obtenidos Plutón podría ser de nuevo el mayor cuerpo de su clase, dado que las nuevas mediciones el planeta tiene 2.370 km de diámetro, más de lo previsto y calculado antes del encuentro.

Plutón y Caronte en falso colorSu superficie arroja multitud de zonas diferenciadas. Además del “corazón” que permanecerá grabado en nuestra memoria y que pasará a los libros de historia tiene dos hemisferios muy diferenciados, zonas escamadas que recuerdan a la superficie de Tritón (mayor luna de Neptuno), numerosos cráteres y barrancos y zonas oscuras geológicamente más viejas.

Primera imagen global de calidad de Caronte, luna de Plutón, captada por la sonda New Horizons a 466000km...

Caronte captada por la sonda New Horizons a 466000km…

Durante los próximos días y meses la New Horizons seguirá enviando a la Tierra los datos obtenidos durante el singular encuentro, con imágenes con mejor resolución y detalle, y de Caronte y resto de lunas.

Ecuador de Plutón a 3.500m

Colinas heladas de 3500m captadas en Plutón a tan sólo 770000km por la New Horizons

Un placer el disfrutar de este inolvidable hito en la historia de la exploración espacial.

Créditos imágenes: NASA/New Horizons/JHUAPL

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Plutón, planeta enano… ¿o binario?

Vista artística de Plutón y Caronte.

Vista artística de Plutón y Caronte. Créditos: ESO/L. Calçada

A menos de un mes de que la sonda New Horizonts de la NASA inicie las operaciones de estudio sobre el planeta enano Plutón y sus lunas, conviene recordar lo poco que se conoce de este fabuloso mundo “degradado” de planeta a planeta enano, dado que al contrario que el resto de planetas del Sistema Solar, no tiene una órbita circular alrededor del Sol, sino muy excéntrica y con una inclinación de 17 grados respecto a la eclíptica.

Plutón tarda en dar una vuelta alrededor del Sol más de 248 años, de los cuales, durante 20 años cuando se acerca a su perihelio, se encuentra más cerca del Sol que el planeta Neptuno.

Desde su descubrimiento por el estadounidense Clyde Tombaugh en 1930 fue considerado planeta hasta el año 2006, año que la UAI (Unión Astrofísica Internacional) redefinió lo que era un planeta y por ello, Plutón paso a considerarse un planeta enano, junto con Ceres (antes asteroide) y el resto de objetos transneptunianos (TNO) que se habían descubierto en los últimos años. Además se le catalogó de tipo plutoide y dentro de los TNO’s de tipo plutino.

La controversia no queda ahí. Caronte, que está a tan sólo 18 6oo km de Plutón (la Luna está a 386 000 de la Tierra), tiene un 12% de su masa y cerca de la mitad de tamaño. Eso hace que Plutón y Caronte giren sobre un centro de masas común en el que el baricentro queda fuera de la masa de Plutón (se puede apreciar en la animación inferior del gráfico). Este hecho es único en el Sistema Solar, sólo se conocen asteroides binarios que tengan esa característica similar. El resto de satélites o lunas conocidas de Plutón también giran sobre este centro de masas de Plutón y Caronte.

Los períodos de rotación de Plutón y Caronte, y el período orbital de ambos alrededor del centro de masa común, son de 6,387 días. Eso hace que estén “ancladas” sus órbitas y que Plutón y Caronte presenten siempre la misma cara el uno al otro, durante su viaje a través del espacio alrededor del Sol.

Plutón y Caronte.

Plutón y Caronte captado por el Hubble (Créditos: HST/NASA/ESA)

Además, se ha detectado que es posible que la fina atmósfera de Plutón formada por la evaporación de los hielos de su superficie sea tres veces superior a lo previsto inicialmente, lo que estaría atraída por la gravedad de Caronte, que también podría tener una atmósfera propia temporal, causada por la expulsión de gases de su interior mediante geiseres. Estaríamos por tanto en el primer ejemplo de transferencia de gases entre dos cuerpos del Sistema Solar.

Ambos cuerpos esperan la llegada de la primera sonda interplanetaria enviada directamente para su estudio. La New Horizonts llegará a Plutón en junio de 2015 y esperamos que sus datos nos aclaren las incógnitas que tenemos respecto al aspecto de la superficie de ambos cuerpos, composición interna, origen de sus atmósferas y podamos despejar las dudas de si en vez de seguir considerando a Plutón un planeta enano y a Caronte su mayor satélite, sería más apropiarlo considerar a ambos como un planeta doble o binario.

Gráfico de Plutón y sus lunasPluto-Charon_System

El planeta enano Makemake no tiene atmósfera

Astrónomos españoles e internacionales estudiaron al planeta enano y helado Makemake, que orbita en los confines del Sistema Solar y confirmaron por primera vez que no tiene atmósfera según un informe publicado por el Observatorio Espacial Europeo tras unas investigaciones realizadas durante un tránsito de Makemake sobre una estrella lejana. Se cree que podría desarrollar una atmósfera similar a la de Plutón cuando se acerque a su perihelio, es decir, cuando al seguir su órbita muy elíptica llegue al punto de máxima aproximación al sol.

Impresión artística del planeta enano Makemake

Makemake es uno de los cuerpos celestes más distantes del Sistema Solar, mucho más lejano de Plutón, y más cerca de Eris, otro planeta enano, el más masivo de los planetas “enanos”, y que tampoco cuenta con una atmósfera. Fue descubierto el 31 de marzo de 2005 desde el Observatorio Monte Palomar y confirmado con el telescopio espacial Splitzer, recibiendo el nombre de una divinidad de la isla de Pascua.

Descubrimiento planeta enano Makemake

Descubrimiento planeta enano Makemake

Orbita el Sol cada 308 años, y su órbita es muy excéntrica e inclinada, siendo catalogado por ello por la Unión Astronómica Internacional como “plutoide” y “planeta enano”. No tiene lunas, y está a una distancia muy lejana del Sistema Solar, por lo que lo hace un objeto celeste difícil de estudiar con la metodología actual de investigación de cuerpos lejanos.

Desde hace un tiempo, algunos astrónomos caracterizaron a Plutón, Makemake y Eris como parte de un grupo de planetas enanos y helados, en los límites del Sistema Solar, sin embargo en 2009 se descubrió que Plutón es diferente y tiene atmósfera. Estudios posteriores revelaron que no es el caso en Eris y ahora se confirmó, que tampoco la tiene Makemake.

Planetas Enanos Transneptunianos

Planetas Enanos Transneptunianos

La UAI identificó inicialmente tres cuerpos celestes que recibieron inmediatamente la clasificación de “planetas enanos”: Plutón, Ceres y Eris. En julio de 2008 la lista se amplió con Makemake, y en septiembre del mismo año con Haumea. Excepto Ceres que se encuentra en el Cinturón de asteroides, el resto se encuentran más allá de la órbita de Plutón (excepto cuando éste se cruza con Neptuno) y por ello son conocidos como objetos Transneptunianos (NPO en inglés) en el cinturón de Kuiper, siendo Eris el más lejano de todos ellos.