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La era del transbordador espacial 1981-2011

Acabada la conquista por la Luna en los años 70, los americanos desecharon la experiencia conseguida con sus misiones Apolo y el superlanzador Saturno V en favor del acceso al espacio mediante una nave reutilizable que pudiera abaratar los costes de acceso de tripulación y cargas al espacio y la posibilidad de mantener una estación espacial tal como lo hacían sus enemigos los soviéticos. Es decir cambiaron la conquista de los mundos cercanos (Luna, Marte, asteroides, por ejemplo) por el acceso barato a órbita baja. En plena Guerra Fría querían una gran nave maniobrable que pudiera volver en tan sólo una órbita y poder lanzarla desde cualquier centro espacial a cualquier tipo de órbita para cualquier eventual misión en cualquier parte del globo. Lo querían todo. Acabada la carrera espacial con la conquista lunar y otra serie de gastos en guerras como Vietnam condujeron a continuos recortes en el presupuesto de la NASA en aquélla época e hicieron abandonar la posibilidad de mantenerse en la Luna o llegar a Marte y la construcción de una estación espacial americana.

Transbordador espacial Columbia

Imagen del primer transbordador Columbia en la rampa antes del lanzamiento. (12-abril-1981. Créditos: NASA)

En cambio los militares si veían con buenos ojos el desarrollo del transbordador e hicieron una serie de requerimientos y capacidades para esta nueva nave. Tantas necesidades iniciales supusieron un tremendo aumento de costes y cambios en el diseño final, unido a algunos pequeños olvidos necesarios por la necesidades del ahorro, como la falta de una vía de escape para los astronautas en caso de que surgiera algún problema en el lanzamiento o reentrada, hicieron que tras sólo dos fallos en 128 misiones acabaran con la vida de dos tripulaciones de astronautas y la pérdida de credibilidad en todo este revolucionario y sofisticado sistema de acceso al espacio, además de mayores costes en mantenimiento y mejora de seguridad en cada misión.

El STS Atlantis acoplado a la estación espacial soviética Mir

El STS Atlantis acoplado a la estación espacial soviética Mir

La icónica nave, donde llevaba la tripulación y la carga, despegaba en vertical acoplada a un gran tanque central desechable de hidrógeno y oxígeno líquidos unido a dos boosters reutilizables o SRB. El vehículo orbital era la única parte que llegaba a órbita y contaba con tres motores SSMEs y una capacidad de carga de cerca de 25 toneladas a órbita baja. En su vuelo inaugural el 12 de abril de 1982 el Columbia tenía una tripulación de solo dos astronautas, el veterano John Young que pisó la Luna en la misión Apolo 16 y el novato Robert Rippen. En adelante se aumentó la tripulación hasta siete tripulantes para un vuelo rutinario.

El STS Atlantis en su última misión sobrevolando Australia

El STS Atlantis en su última misión sobrevolando Australia

Acabada la Carrera Espacial y la conquista de la Luna, los transbordadores han sido durante 30 años, el único sistema americano de acceso al espacio. Una vez retirados, actualmente están desarrollando la cápsula Orión y el lanzador SLS y a su vez subvencionando varios proyectos de empresas privadas, como lo son la cápsulas no tripuladas Dragon de la empresa SpaceX, la nave Cygnus de Orbital Sciences y el Dream Chaser de Sierra Nevada Corporation y las tripuladas Dragon de SpaceX y Starliner de Boeing.

Estos fueron los transbordadores americanos puestos en servicio y sus misiones más importantes:

Enterprise (1977). Vehículo de pruebas y primer vuelo de un transbordador.
Columbia (1981-2003). Completó 27 misiones y se desintegró en la reentrada de su 28º misión, el 1 de febrero de 2003. Fué el primero en estar en funcionamiento, el primero en portar el Spacelab, un laboratorio espacial reutilizable que voló en 23 misiones entre 1983 y 1998, y puso en órbita el telescopio de rayos-x Chandra.
Challenger (1983-1986). Completó 9 misiones y se desintegró en la reentrada de su 10º misión, el 28 de enero de 1986, siendo el primero en ser accidentado. En su segunda misión, Sally Ride se convirtió en la primera americana en viajar al espacio y en la sexta Kathryn Sullivan, en la primera mujer americana en realizar un paseo espacial.
Discovery (1984-2011). Realizó un total de 39 misiones, siendo el más utilizado de todos los transbordadores. Fué el encargado de poner el telescopio espacial Hubble en órbita, realizó también dos misiones de servicio al telescopio, y se encargó de poner en órbita la sonda Ulysses para el estudio del Sol. Realizó acoplamientos con la estación espacial rusa Mir (2 misiones) y colaboró en la construcción de la Estación Espacial Internacional (10 misiones). Su último vuelo fué el STS-133, lanzado el 24 de febrero de 2011.
Atlantis (1985-2011). Realizó un total de 32 misiones, algunas de ellas militares clasificadas. Puso en órbita la sonda Magallanes rumbo a Venus y la sonda Galileo rumbo a Júpiter. Realizó acoplamientos con la estación espacial rusa Mir (7 misiones), una misión de servicio del telescopio espacial Hubble y colaboró con la construcción de la ISS (12 misiones). Fué el último transbordador en realizar una misión espacial, la STS-135 el 8 de julio de 2011.
Endeavour (1992-2011). Construído como sustituto del fallido Challenger, realizó un total de 25 misiones. Realizó una misión de servicio del telescopio Hubble, se acopló con la estación espacial rusa Mir (2 misiones) y colaboró con la construcción de la ISS (11 misiones). Su última misión fué la STS-134, lanzado el 16 de mayo del 2011.

El transbordador espacial Endeavour en la misión STS130

El transbordador espacial Endeavour en la misión STS130 (9-feb-2010. Créditos: NASA)

El Burán soviético. La extinta Unión Soviética por su parte, construyó un transbordador muy similar y algo más avanzado que el americano, dentro del Programa Energía-Burán. Iniciaron la construcción de un total de 5 orbitadores, los cuáles sólo terminaron uno completamente y hasta ocho vehículos de pruebas. Realizó su primera y única misión el 15 de noviembre de 1988 de forma totalmente automática sin tripulación, característica que no tenían los homólogos transbordadores americanos. Con unas mayores capacidades de carga, autonomía en el espacio y maniobrabilidad, en su diseño se incorporó también un sistema de asientos eyectables para que en caso de que surgiera algún problema, la tripulación tuviera posibilidad de escapar del desastre. Con sólo un vuelo realizado el programa fue desmantelado por falta de fondos, habiendo superado tecnológicamente al americano pero nunca usado con tripulación.

El transbordador Buran soviético y el cohete Energía en la rampa

El transbordador Buran soviético y el cohete Energía en la rampa

Para una mayor y mejor información del transbordador americano y el Burán soviético, recomendamos el blog Eureka y ahora en Naukas, del divulgador español Daniel Marín, quien conoce todo acerca de ambos programas de estas dos superpotencias espaciales. Enlaces del shuttle aquí, y del Burán aquí y aquí

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La astronauta Peggy Whitson bate el récord femenino de caminatas espaciales con 57 años

La astronauta norteamericana de mayor edad y experiencia en el espacio Peggy Whitson, batió el pasado jueves otro récord al convertirse en la mujer con mayor número de caminatas espaciales o EVA (ocho en total) y con mayor tiempo acumulado (53 horas y 22 minutos).

La astronauta Peggy Whitson realizando una caminata espacial

La astronauta Peggy Whitson realizando una caminata espacial. Créditos: NASA.

La bioquímica y astronauta debutó en 2002 su carrera en el espacio en la Expedición 5 a la ISS. Ya en 2007 en su segunda misión en el espacio, la Expedición 16, se convirtió en la primera mujer Comandante de la ISS. En la misión actual, la Expedición 50/51, ha completado con éxito su octavo paseo extravehicular con una duración de 7 horas y 40 minutos.

La astronauta Peggy Whitson

La astronauta Peggy Whitson

El anterior récord de caminatas espaciales realizadas por una mujer era de la astronauta estadounidense en activo Sunita Williams, con siete EVA’s con una duración total de 50 horas y 40 minutos.

Completada con éxito la misión tripulada china más larga de su historia

La última aventura espacial china que realizaron los “taikonautas” Jing Haipeng y Cheng Dong durante 32 días en el espacio, concluyó ayer con el regreso de la cápsula Shenzhou 11 convirtiéndose en la misión china más larga en el espacio realizada hasta ahora. Los dos astronautas de la misión Shenzhou 11 han permanecido 29 días y 9 horas acoplados a la estación espacial Tiangong 2.

El laboratorio orbital Tiangong 2 es el segundo de su tipo y precursor de la futura estación espacial china Tiangong 3 de 60 toneladas, que se empezará a construir a partir del año que viene.

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Más adelante está previsto que atraque el primer carguero orbital chino, el Tianzhou 1, vehículo que se encargará del mantenimiento de la futura estación espacial china Tiangong 3.

Poco a poco la República Popular de China avanza en su programa tripulado, con la próxima construcción de una estación orbital para una tripulación permanente en el espacio en misiones de cada vez más duración tal como hicieron los soviéticos con la estación espacial Mir.

Además el pasado mes presentaron sus planes inmediatos para enviar un orbitador y un rover a Marte en la ventana de lanzamiento del año 2020. Antes tienen previsto llegar a la superficie lunar en quizás dos ocasiones. La Chang’e 5, una misión de retorno de muestras lunares y Change’ 4, misión que alunizará en la cara oculta de la Luna con un rover similar al Yutu de la misión Chang’e 3.

Créditos mágenes: Xinhua y http://www.81.cn

 

Pasado y futuro de los hábitats expandibles en el espacio

El pasado 8 de abril se produjo el lanzamiento del cohete Falcon 9 de SpaceX en su misión CRS-8 de reabastecimiento de la ISS. En la carga que transporta este lanzador a la ISS se encuentra el primer módulo hinchable que se probará en la Estación Espacial Internacional.

El módulo, conocido como BEAM (Bigelow Expandable Activity Module), fue construido por la empresa privada Bigelow Aerospace. Aunque es un módulo de prueba, permanecerá en la estación durante dos años y se usará para almacenar residuos, ya que no dispone de sistemas de soporte vital. Durante este tiempo, se estudiará constantemente la estabilidad y durabilidad del módulo, la temperatura y radiación en el interior y el número de impactos de micrometeoritos que pudieran producirse.

Posible aspecto del módulo BEAM en la ISS una vez hinchado.

Posible aspecto del módulo BEAM en la ISS una vez hinchado.

El acoplamiento del módulo se produjo el 16 de abril y el hinflado comenzará a primeros de junio. El módulo, que pesa 1,4 toneladas, pasará de tener poco más de dos metros de largo y 2,36 metros de diámetro a los cuatro metros de largo y 3,2 metros de diámetro, creando un espacio útil de 16 metros cúbicos. Los conceptos de hábitats hinchables o expandibles ya fueron estudiados al comienzo de la era espacial ya que requieren menor volumen de carga en el cohete que las estructuras rígidas tradicionales y aumenta después de ser desplegado en el espacio para proporcionar espacio adicional para que los astronautas puedan vivir y trabajar dentro, por lo que se reducen costes en el lanzamiento y se puede aprovechar mejor el espacio de las cofias de carga de los cohetes en servicio.

Vídeo de la instalación del módulo BEAM el 16 de abril en la ISS.

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Récord ruso de caminata espacial

Oleg Kotov y Sergey Ryazanskiy, dos cosmonautas rusos batieron el pasado viernes el récord ruso de EVA o actividad extravehicular (“caminata espacial”) en la ISS. Salieron al exterior de la estación espacial para llevar a cabo varias tareas, las cuales no todas ellas se completaron con éxito. En el proceso batieron todos los récords de duración de una EVA en el segmento ruso del complejo orbital.

Record ruso EVA

Durante el EVA, el número 172 de la ISS, el objetivo principal fue la instalación de dos cámaras canadienses, que la empresa UrtheCast deseaba explotar de forma comercial y también gratuita a través de internet, pero fueron instaladas sin éxito. Además, desmontaron un experimento llamado Vsplesk en el módulo Zvezda, y tras lanzarlo por la borda lo sustituyeron por otro llamado Seismoprognoz, dedicado a estudios sismológicos.

El récord mundial de duración de una EVA fue realizado en la misión del transbordador Discovery STS-102 en marzo de 2001, por los astronautas americanos Jim Voss y Susan Helms, con un tiempo de 8 horas y 56 minutos.