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¿Descubrió Herschel los anillos de Urano en el siglo XVIII?

El descubrimiento oficial de los primeros anillos de Urano sucedió de una manera muy casual un día como hoy 10 de marzo hace 40 años, en el año 1977, durante una campaña internacional realizada desde diferentes observatorios por todo el mundo con objeto de observar la ocultación de la estrella SAO58687 por el planeta Urano.

Esta imagen en color falso del infrarrojo obtenida por el Telescopio Espacial Hubble en agosto de 1998 muestra los anillos junto al planeta. La luz infrarroja nos permite ver detalles de las diferentes capas de la atmósfera de Urano, que ha sido mejorada digitalmente con color falso. Créditos: JPL/NASA

Esta imagen en color falso del infrarrojo obtenida por el Telescopio Espacial Hubble en agosto de 1998 muestra los anillos junto al planeta. La luz infrarroja nos permite ver detalles de las diferentes capas de la atmósfera de Urano, que ha sido mejorada digitalmente con color falso. Créditos: JPL/NASA/STScI

Las ocultaciones de una estrella son de gran interés científico porque permiten estudiar diferentes aspectos del astro ocultado y en este caso concreto del astro más cercano. Las pretensiones de dicho estudio pasaban por investigar la variación de luz de la estrella a su paso tras las capas más externas de la atmósfera de Urano. Fue entonces cuando los astrónomos James L. Elliot, Edward W. Dunham y Jessica Mink pudieron medir los tiempos de ocultación de la estrella gracias a un telescopio reflector Cassegrain de 91cm montado a bordo de un avión del Kuiper Airborne Observatory (KAO). Los datos recabados no pudieron ser más interesantes. Antes de la ocultación prolongada de casi 25 minutos de la estrella por el planeta Urano, pudieron apreciar cinco disminuciones de intensidad de la estrella y posteriormente a la ocultación prolongada producida por el planeta apreciaron de nuevo cinco variaciones, deduciendo así la existencia de cinco anillos alrededor del planeta. Más tarde anunciarían la existencia de cuatro anillos más. Por aquel entonces solo se conocía la existencia de los anillos de Saturno, por ello el descubrimiento supuso una gran sorpresa a la comunidad internacional. Lee el resto de esta entrada

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El colorido de la “Pequeña Joya Nebulosa”

“Pequeña Joya Nebulosa” llamada NGC 6818. Imagen telescopio Hubble NASA/ESA.

La pasada semana la ESA y la NASA publicaron una colorida y preciosa imagen de la nebulosa planetaria NGC 6818, situada a 6.000 años luz de nosotros en la constelación de Sagitario.

La imagen, captada por el telescopio espacial Hubble, muestra una pequeña nube difusa de apenas medio año luz de diámetro rodeando una burbuja pequeña central y más brillante. El viento estelar de la estrella central impulsa material hacia afuera, formando la forma alargada por dos extremos donde escapan dichos rayos cósmicos y generando explosiones luminosas en las capas externas de la nebulosa. La estrella central tiene una magnitud aparente de 16,1 y se cree que pude ser muy parecida al Sol en su composición en etapas anteriores de su formación.

Willian Herschel

Willian Herschel

La nebulosa forma parte del cúmulo globular M75 en la constelación de Sagitario.y es muy similar a la NGC 3918, con dos estructuras visibles, una interior alargada y la otra exterior esférica.

Fue descubierta en 1787 por William Herschel, astrónomo y músico alemán descubridor del planeta Urano, los satélites de Saturno Encélado y Mimas, los satélites de Urano Titania y Oberón y más de 2000 objetos del espacio profundo además la luz infrarroja, y autor de numerosos estudios sobre el movimiento del Sol, asteroides, cometas y galaxias.

El telescopio espacial Hubble, proyecto conjunto de la NASA y la ESA en servicio desde abril de 1990, ya captó esta nebulosa en 1998, donde la estrella central aparece como un punto minúsculo azul en el centro.

La nebulosa NGC 6818 captada por el telescopio Hubble en 1998

La nebulosa NGC 6818 captada por el telescopio Hubble en 1998

Noticia original: ESA.