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La sonda Insight, lista para “perforar” Marte

La sonda Insight, operativa en la superficie de Marte desde el 26 de noviembre de 2018, ha desplegado con éxito el instrumento alemán HP3 sobre el suelo marciano gracias a su brazo robor IDA.

Instrumento HP3

Secuencia de despliegue del instrumento HP3 sobre el suelo marciano. En la misma se puede observar el estado del sismómetro SEIS con la cubierta protectora. Créditos: NASA

El instrumento HP3 (Heat and Physical Properties Package – HP3), construido por la Agencia Espacial Alemana DLR, incluye una minisonda térmica con un taladro percutor capaz de llegar a entre tres y cinco metros de profundidad. Medirá los flujos de calor del suelo en tramos de 35 centímetros con gran precisión.

Instrumento HP3 Mars Insight

El instrumento HP3 de la Mars Insight al detalle. Créditos: NASA/DLR

Para poder conocer mejor si Marte fue habitable en el pasado es necesario desvelar los secretos de su historia y de su interior. Desconocemos el estado y tamaño del núcleo o si existe algún tipo de actividad sísmica.

Cuando comience la perforación, se comprobará el buen estado de los sensores del instrumento sísmico francés SEIS, capaces de “escuchar” el más mínimo movimiento en la corteza marciana y registrar hasta la caída de meteoritos en la superficie. Recordamos que la sonda, construida por los EEUU dentro de su programa Discovery, tiene instrumentos aportados por otros países como también la estación metereológica española TWINS y los ya mencionados SEIS y HP3.

Autorretrato de la sonda Insight tomada el 3 de diciembre de 2018

Autorretrato de la sonda Insight tomada el 3 de diciembre de 2018. Créditos: NASA

Con todos los instrumentos desplegados y operativos, la misión primaria de la sonda se extenderá durante dos años terrestres, aproximadamente 708 soles marcianos. Actualmente la sonda Insight es junto al rover Curiosity, las dos únicas sondas activas en la superficie del planeta Marte, hasta que les acompañen el rover Exomars de la ESA y Roscosmos, el rover Mars 2020 gemelo del Curiosity de la NASA y un aterrizador y rover chino, misiones previstas para ser lanzadas a partir del próximo año.

El futuro rover Exomars 2020, bautizado recientemente con el nombre de Rosalind Franklin, portará también un taladro que permitirá extraer muestras del subsuelo a una profundidad de hasta dos metros para su posterior análisis.

Por otro lado el rover Mars 2020 de la NASA recolectará muestras que analizarán en el futuro mediante otra misión de recogida y vuelta de muestras a la Tierra. Además portará un pequeño dron.

Estos ambiciosos ingenios intentarán mejorar nuestro conocimiento sobre el pasado del planeta. Si pudo ser habitable y en caso afirmativo, por qué dejó de serlo.

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‘Amartizajes’ en Marte

Con la llegada de la sonda norteamericana InSight a la superficie de Marte, ya son nueve las misiones que han conseguido amartizar en el planeta rojo y transmitir datos.

La historia de la exploración con sondas automáticas de el planeta rojo estuvo plagada de errores o fatalidades en sus inicios. Soviéticos y americanos compitieron en plena carrera espacial por ser los primeros en orbitar el planeta y en ‘amartizar’ una sonda en la superficie marciana.

amartizajes-en-marte

Cronología y localización de los aterrizajes exitosos en la superficie de Marte. Créditos: NASA. Composición de Julio J. Díez para NoSoloSputnik.

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La era del transbordador espacial 1981-2011

Acabada la conquista por la Luna en los años 70, los americanos desecharon la experiencia conseguida con sus misiones Apolo y el superlanzador Saturno V en favor del acceso al espacio mediante una nave reutilizable que pudiera abaratar los costes de acceso de tripulación y cargas al espacio y la posibilidad de mantener una estación espacial tal como lo hacían sus enemigos los soviéticos. Es decir cambiaron la conquista de los mundos cercanos (Luna, Marte, asteroides, por ejemplo) por el acceso barato a órbita baja. En plena Guerra Fría querían una gran nave maniobrable que pudiera volver en tan sólo una órbita y poder lanzarla desde cualquier centro espacial a cualquier tipo de órbita para cualquier eventual misión en cualquier parte del globo. Lo querían todo. Acabada la carrera espacial con la conquista lunar y otra serie de gastos en guerras como Vietnam condujeron a continuos recortes en el presupuesto de la NASA en aquélla época e hicieron abandonar la posibilidad de mantenerse en la Luna o llegar a Marte y la construcción de una estación espacial americana.

Transbordador espacial Columbia

Imagen del primer transbordador Columbia en la rampa antes del lanzamiento. (12-abril-1981. Créditos: NASA)

En cambio los militares si veían con buenos ojos el desarrollo del transbordador e hicieron una serie de requerimientos y capacidades para esta nueva nave. Tantas necesidades iniciales supusieron un tremendo aumento de costes y cambios en el diseño final, unido a algunos pequeños olvidos necesarios por la necesidades del ahorro, como la falta de una vía de escape para los astronautas en caso de que surgiera algún problema en el lanzamiento o reentrada, hicieron que tras sólo dos fallos en 128 misiones acabaran con la vida de dos tripulaciones de astronautas y la pérdida de credibilidad en todo este revolucionario y sofisticado sistema de acceso al espacio, además de mayores costes en mantenimiento y mejora de seguridad en cada misión.

El STS Atlantis acoplado a la estación espacial soviética Mir

El STS Atlantis acoplado a la estación espacial soviética Mir

La icónica nave, donde llevaba la tripulación y la carga, despegaba en vertical acoplada a un gran tanque central desechable de hidrógeno y oxígeno líquidos unido a dos boosters reutilizables o SRB. El vehículo orbital era la única parte que llegaba a órbita y contaba con tres motores SSMEs y una capacidad de carga de cerca de 25 toneladas a órbita baja. En su vuelo inaugural el 12 de abril de 1982 el Columbia tenía una tripulación de solo dos astronautas, el veterano John Young que pisó la Luna en la misión Apolo 16 y el novato Robert Rippen. En adelante se aumentó la tripulación hasta siete tripulantes para un vuelo rutinario.

El STS Atlantis en su última misión sobrevolando Australia

El STS Atlantis en su última misión sobrevolando Australia

Acabada la Carrera Espacial y la conquista de la Luna, los transbordadores han sido durante 30 años, el único sistema americano de acceso al espacio. Una vez retirados, actualmente están desarrollando la cápsula Orión y el lanzador SLS y a su vez subvencionando varios proyectos de empresas privadas, como lo son la cápsulas no tripuladas Dragon de la empresa SpaceX, la nave Cygnus de Orbital Sciences y el Dream Chaser de Sierra Nevada Corporation y las tripuladas Dragon de SpaceX y Starliner de Boeing.

Estos fueron los transbordadores americanos puestos en servicio y sus misiones más importantes:

Enterprise (1977). Vehículo de pruebas y primer vuelo de un transbordador.
Columbia (1981-2003). Completó 27 misiones y se desintegró en la reentrada de su 28º misión, el 1 de febrero de 2003. Fué el primero en estar en funcionamiento, el primero en portar el Spacelab, un laboratorio espacial reutilizable que voló en 23 misiones entre 1983 y 1998, y puso en órbita el telescopio de rayos-x Chandra.
Challenger (1983-1986). Completó 9 misiones y se desintegró en la reentrada de su 10º misión, el 28 de enero de 1986, siendo el primero en ser accidentado. En su segunda misión, Sally Ride se convirtió en la primera americana en viajar al espacio y en la sexta Kathryn Sullivan, en la primera mujer americana en realizar un paseo espacial.
Discovery (1984-2011). Realizó un total de 39 misiones, siendo el más utilizado de todos los transbordadores. Fué el encargado de poner el telescopio espacial Hubble en órbita, realizó también dos misiones de servicio al telescopio, y se encargó de poner en órbita la sonda Ulysses para el estudio del Sol. Realizó acoplamientos con la estación espacial rusa Mir (2 misiones) y colaboró en la construcción de la Estación Espacial Internacional (10 misiones). Su último vuelo fué el STS-133, lanzado el 24 de febrero de 2011.
Atlantis (1985-2011). Realizó un total de 32 misiones, algunas de ellas militares clasificadas. Puso en órbita la sonda Magallanes rumbo a Venus y la sonda Galileo rumbo a Júpiter. Realizó acoplamientos con la estación espacial rusa Mir (7 misiones), una misión de servicio del telescopio espacial Hubble y colaboró con la construcción de la ISS (12 misiones). Fué el último transbordador en realizar una misión espacial, la STS-135 el 8 de julio de 2011.
Endeavour (1992-2011). Construído como sustituto del fallido Challenger, realizó un total de 25 misiones. Realizó una misión de servicio del telescopio Hubble, se acopló con la estación espacial rusa Mir (2 misiones) y colaboró con la construcción de la ISS (11 misiones). Su última misión fué la STS-134, lanzado el 16 de mayo del 2011.

El transbordador espacial Endeavour en la misión STS130

El transbordador espacial Endeavour en la misión STS130 (9-feb-2010. Créditos: NASA)

El Burán soviético. La extinta Unión Soviética por su parte, construyó un transbordador muy similar y algo más avanzado que el americano, dentro del Programa Energía-Burán. Iniciaron la construcción de un total de 5 orbitadores, los cuáles sólo terminaron uno completamente y hasta ocho vehículos de pruebas. Realizó su primera y única misión el 15 de noviembre de 1988 de forma totalmente automática sin tripulación, característica que no tenían los homólogos transbordadores americanos. Con unas mayores capacidades de carga, autonomía en el espacio y maniobrabilidad, en su diseño se incorporó también un sistema de asientos eyectables para que en caso de que surgiera algún problema, la tripulación tuviera posibilidad de escapar del desastre. Con sólo un vuelo realizado el programa fue desmantelado por falta de fondos, habiendo superado tecnológicamente al americano pero nunca usado con tripulación.

El transbordador Buran soviético y el cohete Energía en la rampa

El transbordador Buran soviético y el cohete Energía en la rampa

Para una mayor y mejor información del transbordador americano y el Burán soviético, recomendamos el blog Eureka y ahora en Naukas, del divulgador español Daniel Marín, quien conoce todo acerca de ambos programas de estas dos superpotencias espaciales. Enlaces del shuttle aquí, y del Burán aquí y aquí

Los polos y anillos de Júpiter captados por la sonda Juno

A diferencia de los polos de Saturno y su increíble hexágono, la sonda Juno de la NASA ha observado en sus primeras órbitas los polos de Júpiter a un gran nivel de detalle, donde al desaparecer las bandas horizontales características de la atmósfera joviana aparecen un gran número de remolinos y corrientes de convección.

Aquí les mostramos la secuencia del último paso de la sonda Juno por el perijovio o punto más próximo al planeta en su órbita altamente eclíptica e inclinada para poder observar los polos.

Secuencia de imágenes tomadas por la sonda Juno orbitando a Júpiter

Secuencia de imágenes tomadas por la sonda Juno orbitando a Júpiter. Créditos: NASA.

Dado que la inclinación de Júpiter es mínima, no se pueden ver directamente los vórtices del planeta con la cámara JunoCam pero sí pueden obtenerse los datos mediante otros instrumentos, dando lugar a esta bella composición publicada por el equipo de la sonda el pasado jueves:

Polo sur de Júpiter captado por la sonda Juno

Polo sur de Júpiter captado por la sonda Juno. Créditos: NASA.

La sonda Juno da una órbita a Júpiter cada 53 días. En tan solo dos horas la sonda pasa del polo norte cruzando el perijovio hasta el polo sur para recabar la mayor cantidad de datos con sus instrumentos. La sonda, mucho más modesta que la Cassini, tiene como misión el estudio del intenso campo electromagnético del planeta y las auroras de sus polos. Los resultados preliminares arrojan que la intensidad de la magnetosfera es mucho mayor de lo previsto. Aún es pronto para definir el posible interior o estructura interna del planeta así como su formación primigenia, ignorando por el momento si pudiera ser rocoso y la cantidad de agua que pudiera contener, para dar pistas de la formación del sistema solar.

La sonda Juno es una misión del programa New Frontiers de la NASA, al igual que la sonda DAWN actuamente orbitando el planeta enano Ceres y la sonda New Horizons, rumbo a un pequeño cuerpo transneptuniano tras haber sobrevolado Plutón. Es la sonda dotada con paneles solares que más lejos ha viajado en la historia y solo la sonda Pioneer 11 había sobrevolado los polos de Júpiter con anterioridad, el polo norte en una ocasión en el año 1974.

Por último despedimos el artículo con esta impresionante imagen, nada menos que los anillos de Júpiter fotografiados desde el interior por primera vez y con la constelación de Orión al fondo… Sencillamente alucinante.

Los anillos de Júpiter vistos desde su interior con la constelación de Orión al fondo, captadas por la sonda Juno.

Los anillos de Júpiter vistos desde su interior con la constelación de Orión al fondo, captadas por la sonda Juno. Créditos: NASA.

Los anillos de Saturno y órbitas de sus lunas más próximas

Saturno anillos y lunas próximas

Saturno anillos y lunas próximas. Créditos imágenes: NASA/ESA/JPL. Composición: Julio J. Díez. Pincha en la imagen para ver a tamaño real